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Bloomberg Opinión — Era difícil imaginar que alguno de los vecinos de Rusia decidiera que era un buen momento para iniciar una guerra, dado el sangriento espectáculo de la “operación militar especial” de Vladimir Putin en Ucrania. Sin embargo, Azerbaiyán hizo exactamente eso el martes, lanzando una “operación antiterrorista local’' contra el enclave separatista de Nagorno-Karabaj. Y puede que ya haya ganado.

Los combatientes de la región de Azerbaiyán, predominantemente de etnia armenia, se rindieron el miércoles, aceptando deponer las armas en un acuerdo negociado por las fuerzas de paz rusas. Bien gestionado, este acuerdo podría ser positivo, ya que pondría fin a más de tres décadas de conflicto, a menudo sangriento. Pero dada la brutal historia del conflicto, ello exigirá una autocontención poco común por parte de los azeríes.

La pugna por el Karabaj lleva librándose de forma intermitente desde antes del colapso de la antigua Unión Soviética en 1991. Ha habido dos guerras, escaramuzas casi constantes, decenas de miles de muertos y episodios de limpieza étnica por ambas partes.

Con Putin preocupado en Ucrania y hostil al primer ministro armenio, Nikol Pashinyan, y Occidente luchando por hacer frente a otro conflicto ex soviético, el presidente de Azerbaiyán, Ilham Aliyev, vio la oportunidad de hacerse con la victoria.

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Esto podría haberse logrado a través de la diplomacia. Pashinyan ya hizo lo políticamente imposible cuando a principios de año aceptó públicamente reconocer la soberanía legal de Azerbaiyán sobre el enclave para garantizar un acuerdo aceptable para Bakú, la capital del país. Se ofrecieron dos series de conversaciones, una mediada por Estados Unidos y la Unión Europea, y otra por Rusia. Un acuerdo que diera a Bakú el control duradero de su territorio internacionalmente reconocido, junto con la protección de los armenios étnicos y los azeríes retornados, estaba al alcance de la mano.

Durante mucho tiempo, fueron los armenios de Nagorno-Karabaj, respaldados por el gobierno armenio de Ereván y sus aliados rusos, los que se impusieron. No sólo expulsaron a los azeríes y a las fuerzas armadas azeríes del enclave, sino que en 1993 se apoderaron de siete distritos azeríes de los alrededores, explotando la tierra y vaciando los pueblos. Hubo algunas voces sabias en Ereván que abogaron por llegar a un acuerdo con Azerbaiyán para garantizar la autonomía de Karabaj mientras la parte armenia tuviera una mano fuerte que jugar. Sin embargo, sus consejos fueron ahogados en favor de objetivos más ambiciosos, como la independencia.

Desde entonces, el auge del gas y el petróleo en Azerbaiyán ha impulsado el crecimiento económico, financiando una campaña de rearme. Armenia fue incapaz de seguir el ritmo. Después de que una revuelta popular llevara a Pashinyan al poder en 2018, para disgusto de Putin, el paraguas de seguridad ruso de Armenia comenzó a parecer agujereado. Bakú golpeó dos años después, reconquistando las siete provincias perdidas y partes del propio Nagorno-Karabaj. Ahora Aliyev, el líder autoritario de Azerbaiyán desde hace mucho tiempo, ha adoptado una línea dura, exigiendo que el gobierno local del enclave se disuelva y que sus fuerzas se desarmen, sin mencionar la autonomía.

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Rusia hizo un llamamiento a la calma y medió, pero también puede haber desempeñado un papel. Tiene fuerzas de paz sobre el terreno desde los combates de 2020, pero han hecho poco por impedir el bloqueo por Azerbaiyán del estrecho corredor de Lachin, que conecta Nagorno-Karabaj con Armenia. Los suministros de alimentos, medicinas y armas se han reducido a un goteo desde principios de año, lo que ha degradado las defensas.

Pashinyan se ha quejado de que Armenia ya no puede confiar en Rusia para que la proteja. También ha estrechado lazos con la UE y este año ha rechazado la respuesta de Putin a la OTAN, la Organización del Tratado de Seguridad Colectiva. A principios de este mes, después de que la esposa de Pashinyan llevara ayuda humanitaria a Ucrania, Moscú llamó al embajador de Armenia para hablar con él.

Es evidente que las relaciones entre Rusia y Armenia se han deteriorado en muchos frentes”, afirma Thomas de Waal, investigador del think tank Carnegie Europe, con sede en Bruselas, que lleva más de 30 años escribiendo sobre el Cáucaso. En Armenia se teme que Rusia quiera un cambio de régimen y pueda estar utilizando los acontecimientos de Nagorno-Karabaj para conseguirlo”.

En realidad, Occidente tenía una influencia limitada. Aunque la UE representó el 52% del comercio de Azerbaiyán el año pasado, ello se debió a un enorme aumento de las exportaciones de gas natural y petróleo crudo, ya que Europa buscaba alternativas a los sancionados suministros rusos. Cortar las importaciones de energía azerbaiyana siempre habría sido poco atractivo y probablemente ahora sea discutible tras la rápida victoria de Aliyev.

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Pero esto es sólo el principio. Primero debe mantenerse el alto el fuego y llegar a un acuerdo en las conversaciones que se iniciarán el jueves, garantizando la seguridad de los armenios de Karabaj. De lo contrario, se corre el riesgo de una nueva huida en masa o de una limpieza étnica, asesinatos por venganza y justicia punitiva. El hecho de que Azerbaiyán negara haber atacado objetivos civiles el martes, a pesar de que las imágenes mostraban bombas cayendo en centros urbanos, no augura nada bueno.

La responsabilidad de lo que suceda a continuación recae principalmente en Aliyev y en las aproximadamente 2.000 tropas de mantenimiento de la paz de Putin. Es poco probable que sean suficientes, y si Rusia no puede hacer el trabajo por sí misma debería pedir ayuda. El restablecimiento pacífico del control territorial tras una limpieza étnica se ha logrado antes, pero ese éxito es raro y no es fácil. El historial de Rusia en Abjasia y Osetia del Sur (Georgia) es, cuando menos, pobre.

Un modelo a seguir podría ser la fuerza de mantenimiento de la paz de las Naciones Unidas, fuertemente armada, que se desplegó en una región del este de Croacia que tenía aproximadamente la mitad del tamaño de Nagorno-Karabaj, en la década de 1990. La misión UNTAES, compuesta por 5.000 efectivos, asumió el control administrativo de la región durante dos años, antes de ceder el control total a las autoridades croatas que regresaron. Las fuerzas de paz incluían tropas estadounidenses y rusas, capaces de desarmar y tranquilizar a croatas y serbios por igual.

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Sin esa transición, la tentación para Azerbaiyán de resolver su problema de Karabaj de una vez por todas fomentando la huida de la etnia armenia será fuerte. Si hay alguien que puede influir en Aliyev, ése es su aliado turco Recep Tayyip Erdogan, que esta semana se reúne con otros líderes mundiales en la Asamblea General de la ONU. Erdogan tiene la oportunidad de dar un paso al frente en Nueva York, presionando a todas las partes para garantizar que este largo y sangriento conflicto llegue a un final humano.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg lp y sus propietarios.