Cada mutación tiene la posibilidad teórica de hacer que el virus “encaje” en su capacidad de infectar, copiarse y propagarse.
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Bloomberg — La variante delta, una variante más infecciosa de Covid-19, ha provocado una nueva ola de casos y muertes en todo el mundo durante los últimos meses, dificultando las reaperturas y frenando la recuperación económica. Ahora llega la noticia de una nueva variante, la mu, que se ha arraigado en algunos países. Sam Fazeli, colaborador de Bloomberg Opinion que cubre la industria farmacéutica para Bloomberg Intelligence, responde preguntas sobre el surgimiento de esta nueva variante y su potencial peligro.

¿Cuánto debería preocuparnos la variante mu?

No mucho, al menos por ahora. Cada mutación tiene la posibilidad teórica de hacer que el virus mejore su capacidad de infectar, copiarse y propagarse. Lo que hace que una mutación o grupo de mutaciones sea “de interés” o “preocupante” para los científicos es cuando surge en una población lo suficientemente grande y se ve varias veces. La variante mu es la dominante en Colombia, donde desplazó a la variante gamma. Aunque la evaluación de las variantes del virus en Colombia es difícil, dado el bajo número de secuencias genómicas analizadas, recientemente se ha producido un aumento de casos con la variante delta ahí. Si se observan otros países con más esfuerzos de secuenciación, como Austria, Chile, México y España, queda claro que la variante mu no es tan “apta” como la delta, y que esta última está desplazando a todas las demás variantes.

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¿Qué es lo que hace que una cepa de virus sea más resistente a la inmunidad que proporciona la vacuna?

La batalla entre el virus y el huésped es constante. El virus infecta a un individuo, que entonces provoca una reacción inmunitaria contra él: inicialmente anticuerpos, seguida de inmunidad celular, es decir, “células T” y luego “memoria inmunitaria”. Las mutaciones aleatorias del virus le dan la capacidad potencial de volverse menos sensible a los anticuerpos iniciales, lo que lo hace más capaz de infectar a personas que habían sido previamente infectadas. Una situación similar es posible en las personas que se inmunizan con una vacuna. Pero el sistema inmunológico también evoluciona y produce una serie de anticuerpos que le permiten reconocer nuevas mutaciones o variantes. Las mutaciones que hacen que el virus sea capaz de evadir los anticuerpos inducidos por la vacuna tienden a producirse en regiones de la proteína “pico” a la que se unen los anticuerpos para detener una infección. La más relevante ha sido la mutación en la llamada posición 484 de la proteína “pico”, que se ha visto en las variantes beta, gamma, kappa, eta, iota y mu.

¿Qué es lo que tiene delta que la ha hecho tan dominante incluso en relación a variantes que tienen más mutaciones?

Esto nos lleva a un punto importante. Aunque no se sabe exactamente por qué la variante delta es mucho más infecciosa que otras variantes, se ha asumido que puede tener algo que ver con una mutación clave en la posición 681 del pico, que también se ha visto en las variantes mu, kappa y alfa. Así que está claro que no se trata sólo de esta mutación, dado que delta se ha impuesto hasta ahora dondequiera que se haya introducido. Y la capacidad de delta para infectar más rápidamente y multiplicarse más rápido que otras variantes también afecta a su capacidad para infectar a las personas vacunadas. Si no hay suficientes anticuerpos en los sitios de infección, es decir, la nariz o la garganta, el virus tendrá un camino más despejado, y con delta se observa un rápido aumento de las partículas virales. Así pues, la infección se produce no sólo porque el virus se ha vuelto mejor a la hora de evadir los anticuerpos inducidos por la vacuna, o los de una infección previa, sino también porque el curso temporal de una infección inicial es demasiado rápido para que el sistema inmunológico reaccione, especialmente en aquellos que fueron vacunados hace varios meses y están experimentando la esperada disminución en sus niveles de anticuerpos.

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¿Estamos haciendo un seguimiento suficiente para asegurarnos de que captamos nuevas variantes preocupantes?

No. Necesitamos mucha más secuenciación genómica de la que tenemos en este momento. Hay un alto nivel de secuenciación en algunos países, como Reino Unido y Dinamarca, pero otros siguen siendo demasiado bajos en términos per cápita. Pero no se trata sólo del número de secuencias. También se trata de la rapidez con la que se comunican. Por ejemplo, según los datos de CoVariants.org, Reino Unido presentó cerca de 50.000 secuencias a GISAID (un esfuerzo global para compartir y rastrear información sobre virus) entre el 23 de agosto y el 6 de septiembre, mientras que Francia presentó unas escasas 124 secuencias durante el mismo periodo, lo que sugiere esencialmente que no sabe realmente lo que está ocurriendo en el país.

Algunas personas parecen creer que la vacunación puede hacer que el virus se vuelva más evasivo, como los antibióticos pueden hacer con las bacterias. Pero eso es incorrecto, ¿verdad?

Escucho esto a menudo, y me hace estremecer. La situación con las vacunas es muy diferente en comparación con los antibióticos. Las vacunas y la infección natural generan una respuesta inmunitaria a dos niveles diferentes (anticuerpos y células T) contra muchos sitios diferentes, conocidos como epítopos, en el virus. Las células T también pueden dirigirse a epítopos diferentes de los que atacan los anticuerpos. La respuesta inmune evoluciona de forma natural con el tiempo. Por lo tanto, aunque se han desarrollado y seguirán desarrollándose variantes virales que evitan la inmunidad, la situación no es análoga a la resistencia a los antibióticos. Y se puede reforzar la inmunidad con inyecciones adicionales de la vacuna.

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¿Funcionarán las vacunas contra mu?

Hay que recordar que las vacunas no están diseñadas para prevenir infecciones, están destinadas a prevenir enfermedades. Así que mientras nuestra inmunidad inducida por la vacuna sea capaz de prevenir la enfermedad grave, hospitalización y muerte, en general estaremos bien. Sabemos mu puede evadir anticuerpos aproximadamente al mismo nivel que la más evasiva de las variantes hasta la fecha, como la beta. Pero eso sólo significa que puede infectar potencialmente a las personas que están vacunadas (al igual que delta), eludiendo la protección inicial de anticuerpos en la nariz y la garganta. Dice muy poco acerca de si puede causar una enfermedad, dado que la respuesta de anticuerpos de “memoria” se activa para producir muchos anticuerpos, y la inmunidad celular (células T) desempeña un papel fundamental.

¿Cómo deberían las autoridades de salud pública trazar la línea divisoria entre alertar a la gente sobre las amenazas y evitar el pánico?

Creo que deberían guardarse las “variantes de interés” para sí mismos. No veo para qué sirve hacer saber al mundo en general que existe una variante de interés, que en la mayoría de los casos termina por no representar mucho en términos de mayores riesgos o peligros.