Paneles solares en China.
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Bloomberg Opinión — Los líderes mundiales y los especialistas en energía parecen tener muchas cosas pesimistas para decir sobre las posibilidades de lograr acciones significativas en la cumbre internacional sobre el clima que comenzó el domingo en Glasgow, Escocia.

Pero, pase lo que pase al otro lado del Atlántico, hay al menos tres razones para ser optimistas respecto al abandono de los combustibles fósiles. En concreto, el coste de las energías renovables sigue disminuyendo, las opciones de almacenamiento están mejorando y el hidrógeno resulta muy prometedor en una amplia gama de aplicaciones, según estudios publicados la semana pasada por Lazard Ltd., donde los dos autores de este artículo trabajamos.

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Sin embargo, los estudios también ponen de relieve los riesgos, especialmente que las limitaciones de suministro que afectan a otras partes de la economía pueden presionar al alza el coste de las energías renovables en los próximos dos años.

El descenso de los costes de las energías renovables durante los últimos 15 años ha sido notable, y ha continuado en 2021. Los estudios de Lazard muestran, por ejemplo, que el coste de la energía solar a escala de servicios públicos se redujo en un 90% entre 2009 y 2021. El coste de la energía eólica terrestre se redujo en un 70% durante el mismo periodo. Estos impresionantes descensos dan esperanzas para la transición hacia el abandono de la energía producida por el carbón y el gas natural.

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Sin embargo, hay razones para preocuparse por la posibilidad de que estos costes sigan bajando. En el caso de los proyectos que se cotizan a partir de 2021 (los estudios de Lazard de 2021 reflejan los datos de costes y los proyectos que se construyen en 2021, con precios finalizados antes), los costes parecen aumentar debido a las interrupciones de la cadena de suministro, la inflación de los costes de las materias primas, el aumento de los costes laborales y la mayor demanda de capacidad de generación de energía renovable. La incertidumbre en torno a la legislación sobre energías limpias en EE.UU. y en otros países también puede haber tenido un efecto paralizante en el desarrollo y la ejecución de los proyectos, lo que aumenta los costes. El aumento de los costes ralentizaría el crucial abandono del carbono, pero es probable que desaparezca a medida que disminuyan las interrupciones del suministro.

La tecnología de las baterías también está mejorando, algo que es de agradecer dada la necesidad de almacenar energía procedente de fuentes renovables para utilizarla cuando no sople el viento o no brille el sol. Pero las limitaciones de suministro también plantean problemas en este ámbito; la disponibilidad de los módulos de baterías de iones de litio se está convirtiendo en una preocupación especial. Por ello, hay que fomentar la energía nuclear, que ofrece una alternativa libre de carbono que puede ser fundamental para la fiabilidad.

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Otro combustible renovable potencialmente prometedor es el hidrógeno. La generación de electricidad mediante una mezcla de hidrógeno gaseoso y gas natural es técnicamente factible, pero todavía demasiado cara para competir con las alternativas. Pero pronto podría resultar económico utilizar el hidrógeno como parte de la combinación de combustibles.

También podría llegar a ser competitivo en cuanto a costes producir hidrógeno utilizando tecnologías renovables. Hoy en día, utilizar el hidrógeno producido de esta manera para generar electricidad a escala costaría muchas veces más que el gas natural, dependiendo de la tecnología utilizada. Pero la posibilidad de que se reduzcan los costes de capital, de forma similar a la disminución de los costes de la energía solar en los últimos 15 años, podría hacer que el hidrógeno verde fuera competitivo en cuanto a costes en un futuro próximo, especialmente si se conceden subvenciones.

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Los responsables de formular políticas reunidos en Glasgow pueden ayudar a impulsar la transición energética de varias maneras. En primer lugar, pueden proporcionar financiación para la investigación y subvenciones comerciales a la tecnología de baterías de almacenamiento, que es crucial para ampliar el uso de las energías renovables y para la evolución de los vehículos eléctricos. En segundo lugar, pueden tomar medidas similares en relación con el hidrógeno, dadas sus innumerables aplicaciones y beneficios de descarbonización. En tercer lugar, pueden suavizar las restricciones antimonopolio a la consolidación de la industria en los casos en que ésta ayude al desarrollo de proyectos complejos de energías renovables como los que implican el hidrógeno o el almacenamiento de energía. En cuarto lugar, pueden tomar medidas para aliviar las limitaciones de suministro que afectan a los puertos y al transporte por carretera y que están frenando el descenso de los costes de las energías renovables y la aceptación del almacenamiento de iones de litio.

El panorama general de los estudios de Lazard es que la innovación puede seguir reduciendo el coste de las alternativas al carbono. Si las reducciones de costes de los últimos 15 años pueden igualarse en los próximos 15 en los ámbitos del almacenamiento y el hidrógeno, los esfuerzos del mundo por reducir las emisiones de carbono serán mucho más fáciles de realizar.