Vladimir Putin da su conferencia de prensa anual en Moscú en diciembre.
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Bloomberg Opinión — A medida que aumentan las tensiones entre Rusia y Ucrania, también aumenta la importancia de comprender la mentalidad del presidente ruso, Vladimir Putin. Hay dos cuestiones que preocupan especialmente: ¿es racional? ¿Y se le puede disuadir?

Como me gusta decir a veces, es hora de hacer un poco de teoría de juegos. Las respuestas, por desgracia, son: Sí y no. Es decir, probablemente es racional y no se le puede disuadir fácilmente.

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Los economistas suelen definir la racionalidad como el uso eficaz de los medios para conseguir fines: gastar el dinero para disfrutar al máximo, por ejemplo. Eso está bien para algunos fines, pero falla cuando se trata de entender a los líderes políticos que están obsesionados con el poder, Putin entre ellos.

El marco económico no funciona bien cuando el poder es el fin mismo. Aunque nadie puede saber realmente lo que hay en la mente de Putin, ha gobernado Rusia durante 22 años, una señal bastante buena de que le importa el poder. Además, Putin creció en una época -como agente de la KGB detrás el Telón de Acero- donde el poder era equivalente a estatus.

Entonces, ¿cómo es que la búsqueda de poder hace que Putin sea difícil de disuadir?

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La disuasión, por su naturaleza, intenta limitar el poder de la persona disuadida. Si una persona se preocupa por muchas cosas, no sólo por el poder, responderá a la disuasión buscando menos poder y gastando más en otras cosas, como la tranquilidad o el tiempo con la familia. Sin embargo, si una persona se preocupa principalmente por el poder, la respuesta ante un intento de disuasión es tratar de recuperar más poder.

En otras palabras, intentar que el poder sea “más costoso” para Putin no es una estrategia que garantiza el éxito. El precio de disfrutar del poder puede subir -por ejemplo, debido a la amenaza de sanciones-, pero la sed de renovar su poder también aumenta, precisamente porque se le ha quitado algo de poder.

La disuasión no siempre funciona en los asuntos internacionales, o en otras situaciones con individuos con ansias de poder. Napoleón y Hitler se enfrentaron a altos costos por sus errores, pero aun así siguieron adelante con planes militares ambiciosos y, en última instancia, insensatos. Muchos revolucionarios intentan tomar el poder y mueren haciéndolo.

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Un método ideal de disuasión sería amenazar a Putin con castigos por atacar Ucrania, al tiempo que se le da el correspondiente aumento de poder en otro lugar. ¿Dónde podría ser eso? Estados Unidos no quiere problemas en el Báltico, ni quiere que Rusia tenga una mayor presencia militar en Venezuela y Cuba, como ha amenazado Putin. Con el tiempo, habrá cada vez menos formas aceptables de distraerlo de los premios más grandes y peligrosos.

Amenazar a Putin con la aniquilación nuclear podría, en principio, detenerlo. Pero no es un castigo creíble, dados los costos colaterales.

Una de las implicaciones de entender esto es que Putin es actualmente una amenaza para algo más que Ucrania. Podría buscar más poder de forma destructiva de muchas maneras, por ejemplo, creando problemas en el Báltico. O Rusia podría imponerse en Kazajistán en lugar de en Ucrania. Eso sería bueno para algunos países, pero tendría consecuencias inciertas a nivel más amplio.

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El público de Putin suele ser doméstico, y no es casualidad que en el último año el gobierno ruso haya hecho tanto por reprimir la disidencia en casa. Con el problema del Covid-19 y el nivel de vida ruso estancado o en descenso, Putin necesita una serie de victorias en algún lugar.

Otra implicación de este modelo de poder es que Putin puede parecer loco a los líderes occidentales cuando no lo está. Muchos líderes occidentales pueden estar obsesionados con una cierta sensación de poder cuando, debido a diversos controles y equilibrios sistémicos, no pueden ejercer mucho poder real. Puede que les resulte difícil entender y predecir a Putin.

Probablemente también sea un error sugerir que Putin no puede sentirse amenazado por la OTAN porque nunca invadiría Rusia. Una OTAN más fuerte y con más miembros, especialmente en el Este, haría que Putin se viera y se sintiera más limitado, por lo que las demandas anti-OTAN de Putin no deberían verse como una pura mentira o manipulación. Tal vez sea demasiado tarde, pero la OTAN podría haber señalado antes que la adhesión de Ucrania era improbable.

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Es un tropo económico común insistir en que “los incentivos importan”. Aunque es cierto, no se deduce necesariamente que la disuasión funcione. Putin no está buscando retirarse y pasar más tiempo en uno de sus lujosos yates. Las consecuencias de este hecho se están poniendo de manifiesto ahora.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios