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Bloomberg Opinión — Cuando hace poco fui a hablar a unos escolares sobre la naturaleza del dinero, llevé una serie de objetos: una concha de cauri, un trozo de papel de juguete y un pequeño puñado de billetes de dólar triturados. ¿Cuál de ellos es dinero?

Lo que quería decir: Todo es cuestión de creencias. Si todos están de acuerdo en que algo es dinero, es dinero. Un niño especialmente atento me interrumpió justo cuando empezaba a hablar de las piedras rai de Yap para preguntarme: ¿Pueden sobrevivir realmente las monedas fiduciarias? No es lo que cabría esperar de un niño de 11 años.

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La respuesta, por supuesto, fue que depende de lo que se entienda por sobrevivir. ¿Seguir muchas décadas más con los mismos nombres de dólares, libras, euros, etc.? Claro. ¿Hacerlo sin perder poder adquisitivo? Ni la más mínima esperanza. Incluso una inflación del 2% anual reduce a la mitad el valor de su dinero en 36 años. Y una inflación del 2% a largo plazo es un sueño lejano en estos momentos. El IPC ha bajado al 6,5% en EE.UU. y seguirá bajando, pero es muy improbable que se asiente en el 2%, donde la mayoría de los bancos centrales aún tienen fijados sus objetivos.

Vivimos en un mundo de gobiernos muy grandes, en el que la respuesta a cualquier cosa es más gasto público (la respuesta del Reino Unido al aumento de las facturas energéticas, por ejemplo, es que el Estado cubra gran parte del costo) y en el que los gobiernos han asumido enormes responsabilidades de inversión (en energía verde, por ejemplo). Como consecuencia, aumentarán el déficit y el endeudamiento. Al mismo tiempo, el esfuerzo por construir cadenas de suministro resistentes y deslocalizar la fabricación encarecerá todo, al igual que el aumento de los costos laborales en todo el mundo. Los efectos desinflacionistas de la incorporación de China a la mano de obra mundial hace tiempo que desaparecieron (véase Larry Summers al respecto).

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Así que la inflación nos acompañará a largo plazo. Si tiene dinero en efectivo, sepa que es sólo un rey temporal.

Todo esto nos llevó a los niños y a mí a discutir si hay algo que siga siendo dinero para siempre. El oro físico es lo único que la mayoría de la gente considera dinero real y que ha mantenido su poder adquisitivo durante casi 3.000 años. Esta conversación no es especialmente interesante si no hay inflación: Si una libra o un dólar mantienen su poder adquisitivo, ¿quién necesita oro? Es pesado, hay que almacenarlo, no tiene rendimiento. Cuando la inflación está sobre la mesa, las cosas se ponen más interesantes.

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Teniendo esto en cuenta, cabía esperar que el oro hiciera furor el año pasado. Pero no fue así. Al contrario, aunque la inflación se acercó al 10% en casi todas partes, el precio del oro (al menos en dólares) no subió nada. Las acciones de las minas de oro, una buena forma de exponerse al oro con apalancamiento, cayeron más de un 8% y la demanda de ETFs de oro cayó por segundo año consecutivo. Una situación desesperante.

Sin embargo, las cosas mejoraron hacia finales de año. El precio del oro (en dólares) ha subido alrededor de un 15% desde principios de noviembre pasado y las mineras también han empezado a remontar: Según los analistas de Stifel, el índice de mineros de oro GDX superó al S&P 500 en un 14,9% en noviembre y en un 4,6% en diciembre. En diciembre, las salidas de fondos cotizados (ETF) de oro se ralentizaron por tercer mes consecutivo, y en EE.UU. se registró incluso una demanda ligeramente positiva, de unos US$530 millones.

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Este año también pinta bien: El precio del oro ha subido un 7% en el último mes en libras esterlinas y dólares. El VanEck Junior Gold Miners UCITS ETF (que yo mantengo) ha subido un 10% en lo que va de año. ¿Podría estar gestándose algo? Stifel cree que sí. Para ellos, todo gira en torno al giro de la Reserva Federal.

Desde que el oro puede negociarse libremente, ha habido 10 periodos en los que las tasas de referencia estadounidenses han alcanzado máximos. En teoría, un pico de tasas es positivo para el oro, que no ofrece ningún rendimiento, por lo que parece menos atractivo como inversión cuando las tasas de interés suben y más atractivo cuando bajan. Pero también funciona en la vida real. Si observamos los periodos de cinco meses anteriores a cada máximo (posiblemente la situación actual, dado que el IPC de EE.UU. acaba de registrar su primera caída mensual en más de dos años) más seis meses, veremos que el oro registró una ganancia media del 18% durante estos periodos y también superó al S&P 500 en un 9,7% durante los máximos de tasas. Buenas noticias.

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Y aún hay más. Las recesiones han seguido a los picos de tasas en un 60% de las ocasiones (la media es de 10 meses) y el oro ha mostrado una fuerte tendencia a hacerlo bien también en estos periodos (superando al S&P500 en un 26%), especialmente cuando la recesión coincide con una caída del mercado bursátil. Independientemente de lo que digan los reguladores sobre que los resultados pasados no nos dicen nada sobre el futuro, esto es una buena razón para pensar en mantener oro a corto plazo.

También merece la pena pensar en quién está comprando oro en este momento. El año pasado se habló mucho de quién era el “comprador misterioso” del mercado del oro. Resulta que no eran los gestores monetarios de EE.UU. (los que deberían haber estado mirando los mismos datos que Stifel), sino los bancos centrales.

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En conjunto, el Consejo Mundial del Oro estima que las compras de los bancos centrales han elevado las reservas de oro a su nivel más alto desde 1974, siendo clave las compras masivas de Rusia y China. El Banco Popular de China compró 62 toneladas de oro sólo en noviembre y diciembre. ¿Por qué? Para consolidar su estatus de divisa de reserva, para protegerse del dólar ante el creciente riesgo de sanciones, para diversificar... todo es posible dado el entorno geopolítico.

TD Securities no está convencido de los argumentos a favor del oro. En su opinión, las compras chinas han creado en el mercado un precio erróneo de US$150 por onza, que se corregirá si dejan de comprar.

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Pero se podría ver al revés y considerar las compras chinas como un claro recordatorio de que el oro es una de las pocas cosas que todo el mundo considera dinero, desde el precoz niño de 11 años que conocí el mes pasado hasta los directores de todos los bancos centrales del mundo. Como Alex Chartres de Ruffer dijo recientemente en mi podcast, no hay muchas otras cosas a las que se pueda recurrir como refugio seguro a largo plazo en los mercados actuales.

Hace un año, algunos pensaban que Bitcoin podría ser un rival, incluso un oro digital. El mercado ha “amputado” esa idea. Hoy en día, si quiere oro, tendrá que comprar oro. Así las cosas, la cuestión no es si tienes demasiado, sino si tienes suficiente, la misma pregunta que se está haciendo el presidente del Banco Central de China.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.