Proyecto chileno de fundición de cobre despierta el interés de China

Más del 50% de la producción chilena se envía en forma semiprocesada y la última planta de fundición fue construida en 1990

Cobre fundido vertido en un molde
Por James Attwood
05 de diciembre, 2023 | 03:19 PM

Bloomberg — Existen empresas chinas que exploran una posibilidad de participación en un proyecto de fundición de cobre chileno, en un intento de garantizarse suministros de este metal esencial para la transición energética.

El mes pasado, responsables de la empresa estatal Enami y del gobierno de Chile celebraron una reunión con autoridades y miembros de la compañía en China para analizar el proyecto de remodelación de la fundición de Enami, valorado en US$1.400 millones, según afirmó el nuevo CEO, Iván Mlynarz, durante una entrevista desde su oficina en Santiago.

Por supuesto, todavía no se ha definido el modelo financiero de un plan para más que duplicar su capacidad de fundición mediante la utilización de una tecnología novedosa y menos contaminante. No obstante, según Mlynarz, en las primeras conversaciones se observa un elevado interés tanto de los constructores de China como de los grupos que desean asegurar el cobre que se usa en diversos sectores, desde la construcción hasta las energías renovables y los VE.

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“En lo que se refiere a este proyecto, contamos con dieciséis memorandos de entendimiento suscritos en los que se habla a distintos niveles con constructores, financiadores y las empresas interesadas”, explicó Mlynarz.

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El proyecto ha sido impulsado bajo el gobierno del presidente de tendencia izquierdista Gabriel Boric para ayudar a reducir la dependencia del procesamiento en el extranjero de la principal nación minera de cobre. Más de la mitad de la producción de Chile se envía en forma semiprocesada, y la última fundición se construyó en 1990. Una mayor fundición local reduciría el desperdicio involucrado en la exportación de concentrados y mejoraría la trazabilidad, afirmó Mlynarz.

Los planes coinciden con un debilitamiento del mercado mundial de fundición. Las tarifas de procesamiento han caído en medio de interrupciones en las minas y capacidad excedente de las plantas. El gobierno anterior de Chile vio poco sentido en respaldar grandes inversiones en fundiciones tan lejos de los centros de demanda de Asia, Europa y Estados Unidos.

Gráfico de tarifas de fundición de cobredfd

Enami ve suficientes ventajas para seguir adelante. Espera tener listo un estudio de viabilidad revisado en agosto antes de decidir sobre un modelo de financiación que podría incluir bonos emitidos por la empresa o el gobierno. Menos probable, pero aún posible, es una empresa conjunta, afirmó Mlynarz.

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El plan es estar en condiciones de comenzar un programa de construcción de 33 meses en el primer semestre de 2025. En la planta existente de Hernán Videla Lira, la compañía tiene la intención de saltarse el mantenimiento el próximo año y detener las operaciones a principios de 2025.

En el intervalo entre el cierre de la antigua fundición y la apertura de las instalaciones mejoradas, Enami comercializaría el concentrado de cobre, que proviene de pequeños mineros, a otras fundiciones o comerciantes, dijo Mlynarz.

La fundición ampliada también podría procesar algo de cobre de minas cercanas administradas por Lundin Mining Corp., que ha dicho que estaría interesada siempre que sea competitiva y limpia, dijo.

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