Turistas en góndolas cerca de la iglesia de San Giorgio Maggiore en Venecia, Italia, un sábado 5 de junio, 2021. La economía de Italia muy probablemente crezca 4% en 2021a medida que los negocios abren y los fondos llegan, dijo el gobernador del Banco de Italia Ignazio Visco. Fotógrafo: Giulia Marchi/Bloomberg
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Bloomberg — Cuando los cierres por Covid-19 vaciaron ciudades desde París hasta Sydney, los habitantes pudieron vislumbrar lo que podría ser la vida sin los peligros del turismo masivo. Ahora, a medida que el sonido de los motores a reacción y de los cruceros llena el aire nuevamente, deberíamos presionar por un regreso más equilibrado a la normalidad.

Italia ofrece un vistazo de lo que podría ser con la valiente decisión del primer ministro Mario Draghi de prohibir los cruceros gigantes en la laguna de Venecia. La decisión, que entró en vigor el fin de semana pasado, puede parecer una obviedad dado el tamaño de los globos y el daño causado por los cascos flotantes que transportan a miles de personas, pero es una que conlleva verdaderas compensaciones económicas después de la pandemia. Debería ser solo el comienzo: la industria del turismo que exige una regulación junto con una reinvención a más largo plazo.

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Durante demasiados años, ha sido fácil quejarse de los costos ambientales y sociales del creciente número de turistas desde Ámsterdam y Barcelona hacia las Maldivas, mientras se hace poco para detener el flujo de dinero que traen. En Italia, el turismo representa el 6% del producto interno bruto y Venecia es una de las joyas de la corona del país, que atrae a millones de turistas en los años previos a la pandemia y encadena de manera efectiva a los 50.000 residentes de la ciudad histórica a la industria de viajes. Años de quejas de los lugareños sobre la infraestructura dañada , el hacinamiento y el aumento del nivel del mar trajeron muchas promesas e ideas, pero poca acción.

Después de un año de pandemia en el que la Piazza San Marco se vació y el Caffe Florian, de 300 años, cerró temporalmente sus puertas, habría sido económicamente conveniente para Venecia volver a la antigua forma de hacer las cosas. Italia y sus vecinos del sur de Europa están bajo presión para recuperar el tiempo perdido después del peor año para el turismo mundial registrado, con mil millones de llegadas internacionales menos. Sin embargo, en un momento en el que los gobiernos de todo el mundo están tomando medidas sin precedentes para proteger la salud pública, cumplir objetivos climáticos ambiciosos y lanzar planes de gasto “lo que sea necesario”, tiene sentido elevar el listón posterior a Covid aquí también. La reciente promesa del G20 de lograr una recuperación sostenible que proteja el patrimonio cultural es una de esas formas.

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Lo que muestra la prohibición de los cruceros de Venecia es el valor de la regulación, más allá de frenar el impulso de viajar en sí, que es tan antiguo como la civilización. Apuntar a los barcos grandes es solo una pequeña parte del rompecabezas, dado que transportan solo una fracción de las llegadas, pero son un buen lugar para comenzar. Los cruceros son perjudiciales para el medio ambiente: la mayoría usa combustible pesado y carecen de filtros de escape, según el organismo de control Nature and Biodiversity Conservation Union, y pueden triplicar la huella de carbono de un pasajero. Incluso algunos de los turistas que hoy desembarcan en el puerto industrial de Monfalcone, a unas dos horas en coche de Caffe Florian, admiten que es más “respetuoso”.

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Si queremos recuperar el turismo sin destruir el planeta, la caja de herramientas de políticas debería crecer. Las Islas Baleares frente a la costa de España se han reinventado en el pasado al apuntar a comportamientos específicos, como los británicos saltando borrachos por los balcones y el alquiler especulativo de bienes raíces a través de Airbnb. El reino de Bután, que solo se abrió al turismo extranjero en la década de 1970, ha promovido durante mucho tiempo el turismo de “alto valor y bajo volumen”. Algunos destinos necesitarán cuotas, sin forma de expandirse geográficamente para satisfacer la demanda sin un daño ambiental severo. Y será necesario que haya más impuestos sobre los viajes en sí: los viajeros frecuentes deben pagar los costos, no solo ganar recompensas.

Estas son decisiones que requieren agallas y dinero en efectivo. Italia promete una compensación para quienes salgan perdiendo por el cambio de ruta de los cruceros y unos 157 millones de euros (186 millones de dólares) de inversión para desarrollar muelles alternativos.

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Esto no debe verse como una declaración de guerra a los turistas, sino como la inversión necesaria para mantener la paz. El geógrafo francés Remy Knafou recomienda reformular ciudades como París teniendo en cuenta a los lugareños, quizás ofreciéndoles acceso prioritario a museos y atracciones turísticas. Si bien muchos países querrán expandir las ofertas nacionales, especialmente si las estadías siguen siendo populares, él recomienda dejar fuera de los límites algunas partes del planeta, como la Antártida, porque son demasiado frágiles para el turismo de cualquier tipo.

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A largo plazo, el turismo tendrá que reinventarse a sí mismo, ya que las personas tienen más tiempo libre, pero también enfrentan más barreras para viajar. En un futuro de aumento de las temperaturas, un destino como el Mediterráneo podría renovarse por completo según la consultora Voltere: más actividades nocturnas cuando hace más fresco, acceso restringido a playas y cruceros de menor tamaño. La historia del turismo contada por Eric Zuelow ofrece un vistazo de valores pasados que valdría la pena resucitar. La hospitalidad de los lugareños en los que confiaban los romanos, el buen gusto perseguido por los aristócratas en el Gran Tour por Europa y los beneficios para la salud que buscaban los amantes del spa en el siglo XIX son bases más sólidas que los palitos para selfies.

Todo esto llevará años. Mientras tanto, Italia servirá como prueba de cómo gestionar estas fuerzas. Más allá de Venecia, el país tiene otro símbolo en la pequeña isla de Prócida, elegida como su capital cultural para 2022. Hasta ahora, ha sido la cabeza de playa menos visitada frente a la costa de Nápoles. Quienes puedan visitar cualquiera de los destinos deben sentirse afortunados y más conscientes de los costos que dejan atrás.