Los peatones caminan por Harvard Yard en el campus cerrado de la Universidad de Harvard en Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos, el lunes 20 de abril de 2020.
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Al principio de la pandemia, decenas de millones de trabajadores tuvieron que adaptarse a trabajar a distancia, y más de dos años después seguimos debatiendo el equilibrio adecuado entre el trabajo presencial y el virtual. Los trabajadores y sus empleadores siguen experimentando para ver qué es lo que mejor funciona, sacando el máximo partido a un entorno en el que no es probable que estemos físicamente presentes con tantos compañeros como en el pasado.

Este aspecto plantea la cuestión de cómo deben prepararse para su futuro laboral los adolescentes que planean hacer carrera en el mundo de los negocios, las finanzas, la tecnología y los medios de comunicación, cuando nunca tendrán la experiencia anterior a 2020, cuando la mayoría de la gente acudía a la oficina la mayor parte del tiempo. Y aunque un mercado de trabajo ajustado puede hacer que sea más fácil que nunca conseguir un puesto de trabajo sin ir a la universidad, para las industrias en las que quien conoce y la fuerza de su red es un activo clave, vamos a encontrar que ir a la universidad tiene aún más valor que antes de la pandemia.

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Así lo indica una nueva investigación publicada en Nature, que muestra dónde hacen amigos las personas de diferentes niveles de renta. Las personas con ingresos más bajos tienden a hacer la mayoría de sus amigos en sus barrios, mientras que las personas con ingresos más altos tienden a hacer la mayoría de sus amigos en la universidad.

No es necesario convencer a los futuros médicos y abogados de las ventajas de ir a la universidad, ya que cursan varios años de estudios de posgrado además de la licenciatura, pero en otras profesiones bien remuneradas existe la esperanza de que, al saltarse la universidad y entrar directamente en el lugar de trabajo, se pueda ascender con el tiempo mediante la creación de redes en la oficina y la demostración de la propia capacidad a los jefes y gerentes.

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Ese camino ya era difícil, pero se ha vuelto aún más incierto a medida que las industrias de cuello blanco se adaptan a una nueva normalidad de trabajo híbrido y a distancia. Puede que los veinteañeros estén deseando acudir a las oficinas todos los días para establecer contactos y adquirir habilidades, pero si los empleados de más edad y más altos trabajan desde casa una parte o la mayor parte del tiempo, esos jóvenes no tendrán acceso a la misma cantidad de relaciones que tuvieron los trabajadores que alcanzaron la mayoría de edad antes de 2020.

Si construir una red y hacer amigos en el trabajo va a ser más difícil en el futuro, entonces aumenta el valor relativo de los lugares que han demostrado ser eficaces para hacer eso, como la universidad.

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También sugiere que algunos estudiantes deberían pensar de forma diferente sobre sus prioridades a la hora de elegir una universidad. Yo estudié en el Harvey Mudd College de Claremont, California. Me atrajo su reputación en ingeniería y ciencias de la computación, el pequeño campus y el cuerpo estudiantil (mi clase de graduación era de alrededor de 150), y una reputación académica que estaba a la par con el MIT y Caltech.

Lo que no pensé mucho en ese momento fue que la otra cara de la moneda de un cuerpo estudiantil pequeño es que significa una red de ex alumnos muy pequeña. Y mientras que el MIT y el Caltech son muy conocidos a nivel nacional, Harvey Mudd no es muy conocido fuera de los campos tecnológicos o más allá de California. A medida que mi carrera se desplazaba de California y de la industria tecnológica a, con el tiempo, Atlanta y las industrias financieras y de los medios de comunicación, no he podido aprovechar mi tiempo en Mudd de la forma en que podría haberlo hecho en una escuela diferente con un cuerpo estudiantil y una red de ex alumnos más grande.

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Esto no quiere decir que la gente no deba ir a universidades más pequeñas. Es sólo que la maximización de la red en relación con el desarrollo de habilidades tiene más valor ahora que hace tres años.

Y, como alguien que fue a colegios públicos hasta el instituto, me estremezco cuando escribo esto, pero también argumenta que, si pueden permitírselo, la gente debería tener más en cuenta la escuela privada de lo que podría. El mismo razonamiento se aplica aquí también: Si va a ser más difícil construir una red desde cero en el lugar de trabajo, entonces formar vínculos con estudiantes y familias de élite en la escuela secundaria es una forma de asegurar que tendrás la red incluso si el futuro del trabajo es saltar de un trabajo remoto a otro a través de sitios de empleo como LinkedIn y Indeed.

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Como optimista, tengo la esperanza de que, con el tiempo, se solucionen los problemas del trabajo a distancia y que la gente pueda seguir creando redes y haciendo amigos en el trabajo. Pero también pienso en mi propia carrera y dudo que tendría algunas de las conexiones que tengo si el lugar de trabajo fuera significativamente remoto o incluso híbrido cuando tenía 20 años. Así que tiene sentido que los jóvenes que piensan en su futuro inviertan más tiempo en sus redes en la escuela secundaria y la universidad, porque no está claro cómo será el lugar de trabajo cuando estén construyendo sus propias carreras.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

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