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Los sueños ecológicos de California se enfrentan a una red eléctrica desvencijada

El gobierno californiano busca impulsar la energía eléctrica, al mismo tiempo que pelea contra los apagones generados por las olas de calor

Torres de transmisión eléctrica en una subestación eléctrica de Pacific Gas and Electric (PG&E) durante una ola de calor en Vacaville, California, Estados Unidos, el domingo 4 de septiembre de 2022. Las temperaturas extremadamente altas y los incendios forestales suponen una doble amenaza para la red eléctrica de California, ya que la ola de calor que asfixia a la región alcanzará su punto álgido en los próximos días.
Por David R. Baker, Brian Eckhouse y Mark Chediak
10 de septiembre, 2022 | 05:40 PM
Tiempo de lectura: 5 minutos

La raquítica red eléctrica californiana pone en jaque la lucha de California contra el calentamiento global. La intención del estado es que para 2045 se hayan terminado las emisiones netas de gases de efecto invernadero, obligando a que muchas cosas que queman combustibles fósiles -sobre todo vehículos, fábricas y edificios- viren hacia ala electricidad. El problema es que California, a pesar de ser la quinta economía del mundo, tiene problemas para mantener las luces encendidas durante sus cada vez más graves olas de calor.

La legislatura californiana votó recientemente a favor de mantener abierta la última central nuclear que funciona en el estado a pensar de que su retirada estuviera prevista para 2025, después de que las proyecciones mostraran años de escaso suministro de energía. Pero incluso con la central en funcionamiento, la demanda de energía superará los límites del suministro, y eso antes de que millones de vehículos eléctricos se conecten a la red.

Planta de energía nuclear Diablo Canyon de PG&E en Avila Beach, California. Fotógrafo: David Paul Morris/Bloombergdfd

Por otro lado, California quiere que para 2035 la mayoría de los automóviles nuevos funcionen con electricidad y existe el plan de exigir que las nuevas casas contengan electrodomésticos totalmente eléctricos, quizá ya en 2026. Los vehículos eléctricos representaron el 15% de las ventas de coches nuevos en el estado este año, aunque sólo 800.000 de los 30 millones de vehículos que circulan por las carreteras del estado son vehículos eléctricos (más unos 400.000 híbridos enchufables).

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“Las ambiciones del estado están muy por delante de la realidad”, afirmó Gary Ackerman, fundador del Western Power Trading Forum, una coalición de más de 100 empresas que abogan por la competencia en los mercados eléctricos del oeste. El ejecutivo añadió: “Se puede glorificar un mundo con cero emisiones de carbono, pero la realidad va a ser muy diferente y los plazos van a ser mucho más lentos”.

Los comentaristas conservadores han señalado con regocijo los roces de California con los apagones de esta semana -el estado canceló el viernes una emergencia sin tener que recurrir a los apagones-, que se producen tan poco tiempo después de finalizar las normas para la eliminación de las ventas de los nuevos coches de gas. Pero debajo de la ironía se esconde un problema real: las políticas climáticas de California aumentarán la demanda de electricidad. Requerirán una red que transporte mucha más energía que la actual, quizás un 80% más para 2045, según una estimación reciente de la Junta de Recursos del Aire de California.

Los nuevos parques solares y eólicos, además de las baterías a gran escala, se están conectando a la red tan rápido como lo permiten las cadenas de suministro, y el año pasado las energías renovables suministraron un tercio de la electricidad de California. Los modelos de la empresa de investigación Energy Innovation Policy & Technology muestran que la demanda de electricidad podría crecer un 18% respecto a los niveles de 2020 en 2030, a medida que los vehículos y los edificios empiecen a electrificarse.

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Los paneles solares ocupan el lugar de los cultivos en una granja de Huron, California, el año pasado.  Fotógrafo: David Paul Morris/Bloombergdfd

Según Michael O’Boyle, director de política eléctrica de la empresa, es posible mantener ese crecimiento. “Podemos mantener la fiabilidad y empezar a reducir la flota de gas, pero tenemos que seguir centrándonos en la ejecución y en la creación de una cartera diversa de energías limpias”, dijo. Esto incluye el nuevo objetivo de la Comisión de Energía de California de instalar entre 2 y 5 gigavatios de turbinas eólicas en alta mar para 2030, una tecnología que aún no se ha implantado en la costa oeste.

En cuanto a los coches eléctricos, podrían convertirse en una poderosa herramienta para estabilizar la red, en lugar de aplastarla. Sus baterías podrían suministrar energía a la red en momentos de necesidad y recargarla más tarde, cuando el suministro de electricidad aumente.

“Son baterías gigantes”, afirma Leah Stokes, defensora del clima desde hace tiempo y politóloga de la Universidad de California en Santa Bárbara. “Hace que la red sea más resistente, no menos”.

El Estado y sus empresas eléctricas sólo tienen que asegurarse de que los conductores sepan que no deben recargar cuando lleguen a casa por primera vez al anochecer, el mismo momento en que suelen poner el aire acondicionado y encender las luces.

Vehículos eléctricos Tesla aparcados en la entrada de una casa con techo solar Tesla en San Ramón, California. Fotógrafo: David Paul Morris/Bloombergdfd

El impulso de la electrificación de todo sigue teniendo sus riesgos. Mientras que la recarga de los vehículos eléctricos puede trasladarse a la mitad de la noche, gran parte de la electricidad necesaria para el aire acondicionado o la calefacción no puede hacerlo. Los californianos seguirán necesitando esos sistemas a la misma hora, y los necesitarán más en una época de temperaturas extremas, afirma Severin Borenstein, economista especializado en energía de la Universidad de California en Berkeley. Forma parte del consejo de administración del Operador del Sistema Independiente de California, que gestiona la mayor parte de la red del estado. Los modelos climáticos sugieren que el estado podría recibir menos precipitaciones en el futuro, incluso después de que termine la actual sequía. Eso significa que las presas hidroeléctricas, que antes eran una importante fuente de energía limpia para California, no generarán mucha energía.

Mientras tanto, la creciente dependencia de California de la energía solar la está dejando vulnerable en las tardes calurosas después de la puesta de sol. El estado ha recurrido a las baterías a gran escala para cubrir el vacío, y en los últimos años se han instalado suficientes para suministrar 3,3 gigavatios de electricidad. Pero suelen descargarse sólo durante cuatro horas seguidas, lo que no es suficiente para sustituir a las centrales de gas que actualmente mantienen las luces encendidas por la noche. Se necesita un almacenamiento de energía a más largo plazo, pero el único tipo que se utiliza ampliamente en el estado es el almacenamiento hidráulico por bombeo, que requiere la construcción de pares de embalses a diferentes alturas en terrenos montañosos.

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Michael Wara, director del programa de política climática y energética de la Universidad de Stanford, afirma que la transición hacia un futuro más electrificado puede funcionar siempre que el Estado acelere su implantación.

“Estamos cambiando todas las partes del avión mientras está en el aire. Ese avión tiene que no estrellarse”, dijo.

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