Un centro de distribución de Amazon en Las Vegas
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Blooomberg Opinión — La campaña contra la desigualdad económica ha puesto a las ciudades bajo el foco. Se anima a los gobiernos locales a que suban los salarios mínimos, cambien sus leyes de zonificación y construyan más viviendas, sobre todo en las comunidades acomodadas que están expulsando a la clase baja.

¿Pero qué pasaría si se cambiara el enfoque hacia otro tipo de comunidad? Pensemos en estos nuevos lugares florecientes a lo largo de las carreteras interestatales y otras autopistas que se alejan de los núcleos urbanos, poblados por almacenes y centros de distribución que se están construyendo para atender las necesidades de los clientes del comercio electrónico. Llamémoslas “pueblos fábrica”.

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Son lugares en los que se está creando un gran número de puestos de trabajo para la clase obrera y en donde los salarios ya están aumentando. Todavía no están recibiendo mucha atención aún, pero hacer que estos modernos pueblos-fábrica sean más habitables para la clase trabajadora podría ser un mejor abordaje para resolver la desigualdad (y tendría mayores probabilidades de éxito) que seguir luchando contra los intereses atrincherados en las ciudades costeras y las zonas de alto coste de las áreas metropolitanas.

Antes, cuando se salía de una zona metropolitana por una autopista, se notaba el cambio de paisaje al pasar de lo urbano a lo rural. Hoy en día, lo que más llama la atención es la transición hacia enormes almacenes y centros de distribución, tanto los que se utilizan actualmente como los que se están construyendo. Los goliats del comercio electrónico y la venta al por menor, Amazon.com Inc. y Walmart Inc. tienen instalaciones de distribución por todas partes, y aunque puede que tengan la mayor huella, las empresas que fabrican materiales de construcción tienen sus instalaciones también, lo mismo que otros actores del sector del comercio electrónico, como la empresa de suministros para mascotas Chewy Inc.

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Las realidades económicas determinan el lugar donde se construyen estas instalaciones. La necesidad de realizar entregas rápidas hace que sea importante estar cerca de grandes concentraciones de clientes, pero como las instalaciones requieren tanto terreno, cientos de miles de metros cuadrados o más, tienden a estar en las afueras de las ciudades donde el terreno es abundante y barato. La proximidad de las autopistas es imprescindible para que los camiones puedan entrar y salir rápidamente.

Estos almacenes también dan trabajo a un gran número de personas; un edificio de Amazon de 800.000 pies cuadrados emplea entre 1.000 y 1.500 trabajadores a tiempo completo. Así que cuando hay varios grandes almacenes operados por diferentes empresas a lo largo de ambos lados de la autopista en estrecha proximidad, se puede hablar de un clúster que emplea a muchos miles de trabajadores.

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Ahora considere el anuncio de Amazon esta semana de que está haciendo otra gran ola de contrataciones en sus centros de cumplimiento con puestos de trabajo que pagan un salario inicial promedio de US$18 por hora, un 20% más en comparación con 2018. Pensando en el crecimiento de los centros de distribución en general, tal vez estas comunidades de almacenes de carretera con empleos que pagan salarios cada vez más respetables son lo que parece el futuro de la clase trabajadora. Y no tiene sentido, entonces, pensar en cómo podemos hacer que estas comunidades sean mejores para las personas que vivirán y trabajarán allí?

Se empieza por hacer que los puestos de trabajo estén tan bien pagados y sean tan seguros como sea posible, ya sea mediante el funcionamiento de los mercados laborales, o quizás con la sindicalización o la amenaza de ella. Si este tipo de empleos alcanza un salario medio de US$20 por hora, un hogar con 1,5 trabajadores a tiempo completo ganaría US$60.000 al año con prestaciones. La gente puede discutir sobre lo que constituye un estilo de vida razonable para la clase trabajadora, pero eso parece ofrecer la perspectiva de una existencia mucho mejor que la que tenían los trabajadores de la industria de servicios hace una década, sobre todo teniendo en cuenta el menor coste de la vivienda en las afueras de las áreas metropolitanas.

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La gente puede vivir cerca del trabajo y tener desplazamientos más cortos (además de la posibilidad de contar con autobuses de enlace proporcionados por el empleador) cuando sus puestos de trabajo se encuentran en una parte más barata y menos concurrida de un área metropolitana. Si se impulsa el aumento de la densidad mediante la construcción de apartamentos o casas asequibles para los trabajadores, es menos probable que los propietarios ricos se movilicen para impedirlo, ya que ese tipo de propietarios probablemente vivirá más cerca del núcleo urbano. A medida que aumenten los salarios y se creen más puestos de trabajo en los almacenes y centros de distribución, se producirá un aumento secundario de la actividad económica, ya que se construirán cerca servicios como comercios y restaurantes para atraer a la mano de obra.

Es de suponer que estas nuevas ciudades-fábrica tendrán nuevos problemas que habrá que resolver, como la cantidad adecuada de viviendas, escuelas e instalaciones sanitarias. Pero la cuestión es que tenemos que pensar en qué tipo de comunidades se están creando con el crecimiento de la infraestructura del comercio electrónico en Estados Unidos, y qué necesitarán para prosperar. Para los urbanistas, contemplar el potencial de la zona que rodea la Interestatal 75 en Ocala (Florida), a las afueras de Orlando, puede no ser tan atractivo como la recalificación y la construcción del tránsito en San Francisco, pero son estos tipos de nuevas comunidades los que van a ser el futuro de un gran segmento de la clase trabajadora.