Perforación por níquel
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El futuro de las baterías para vehículos eléctricos fabricadas en EE.UU. podría encontrarse en un modesto cobertizo blanco en Tamarack, Minnesota, con una población de 104 habitantes.

Bajo luces fluorescentes brillantes, piezas cilíndricas de roca de un pie de largo se colocan en cajas de cartón, donde brillan con los granos que se encuentran en los millones de libras de níquel que Tesla Inc. (TSLA) se comprometió a comprar el 11 de enero . Ese compromiso tiene el potencial de convertirse en una compra inteligente para el fabricante de automóviles eléctricos.

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Brian Goldner, director de exploración de Talon Metals Corp. (TLO), una compañía de exploración y minería, levanta uno de los cilindros de roca perforados recientemente desde cientos de pies debajo de la superficie de la Tierra y lo inclina para que el níquel capte la luz. “Más del nueve por ciento”, dice sobre el contenido de metal inusualmente alto. “Es una locura.”

En 2020, Elon Musk de Tesla rogó a los mineros que “por favor extraigan más níquel” y ofreció un “contrato gigante” a cualquiera que pudiera hacerlo de manera sostenible. El problema es agudo. El níquel es un componente clave de las baterías de vehículos eléctricos. Gracias a la creciente demanda de vehículos eléctricos, la geopolítica y la falta de nuevos suministros, el níquel de alta calidad necesario para fabricar baterías de vehículos eléctricos se está volviendo escaso.

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Yacimiento de níqueldfd

Según Goldman Sachs (GS), el mundo enfrentó un déficit de níquel de alta calidad en 2021 que se ampliará en 2022 y se cuadruplicará a más de 800.000 toneladas para 2030. Esa escasez está teniendo un impacto: en marzo, Tesla subió los precios de los vehículos con baterías a base de níquel en US$1.000 teniendo en cuenta los crecientes costos de las materias primas.

El reciclaje y la recuperación de residuos son medios importantes para obtener parte de ellos. Pero si el mundo está realmente comprometido con lograr un futuro con cero emisiones netas de carbono, la nueva minería debe desempeñar un papel clave durante la próxima década. El compromiso de Tesla con Talon es, en parte, una apuesta de que Talon puede hacerlo.

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Si tiene éxito, la recompensa será más que financiera. Será una hoja de ruta para extraer los materiales críticos necesarios para competir en un futuro neto cero.

Demanda desesperada de níquel de origen estadounidense

A última hora de una luminosa tarde entre semana, salgo de un automóvil de la empresa Talon Metals, un Tesla Model 3 y entro en un gran claro bordeado de pinos en Tamarack, ubicado a 50 millas al oeste de Duluth. Me acompañan representantes de Talon, que, con su socio, Kennecott Exploration Co., subsidiaria de Rio Tinto PLC (RIO), continúa explorando un yacimiento de mineral que se extiende a lo largo de 11 millas (17,7 kms) y 31,000 acres (125,45 kms) de tierras estatales y privadas.

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Aquí, cuatro plataformas están perforando núcleos, lo que los representantes de la compañía caracterizan como el “único proyecto de níquel en etapa de desarrollo de alto grado en los EE.UU.” La compañía espera comenzar a explotar en 2026, un año después de que la única mina de níquel operativa del país, en Michigan, esté programada para cesar sus operaciones.

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El momento es excelente, especialmente para los formuladores de políticas y los fabricantes de baterías desesperados por el níquel sostenible de origen estadounidense. Según la Casa Blanca, la demanda mundial de sulfato de níquel, el mineral de alto grado que contiene metal lo suficientemente puro para las baterías, crecerá de 200.000 a 3 millones de toneladas por año para 2040.

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Por ahora, la producción de níquel de alto grado no es suficiente para mantenerse al día con una flota mundial de automóviles eléctricos que crecerá de aproximadamente 13 millones en la actualidad a 677 millones para 2040.

Y la producción que existe no necesariamente será accesible para los fabricantes de automóviles y baterías de EE.UU. Por ejemplo, Rusia representa alrededor del 20% del suministro mundial de níquel Clase 1. Hasta ahora no ha cortado el suministro a los clientes, pero eso podría cambiar.

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La administración de Joe Biden estaba preocupada por las limitaciones de la cadena de suministro mucho antes de la guerra en Ucrania. Los acontecimientos recientes solo han agudizado el pensamiento de la Casa Blanca, destacando, entre otros déficits, que EE.UU. representa solo el 0,64% de toda la producción mundial de níquel.

Como resultado, a fines de marzo, invocó la Ley de Producción de Defensa para impulsar la producción nacional de materiales críticos utilizados en vehículos eléctricos. Entre los medios que se utilizarán se encuentran la “minería y procesamiento domésticos ambientalmente responsables”.

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Esa frase alarma a los ecologistas, y con razón. Cuando el níquel se extrae de yacimientos que contienen sulfuro como los de Tamarack, los relaves suelen estar expuestos al aire y, a menudo, al agua. La reacción química resultante produce ácido sulfúrico y metales tóxicos que pueden filtrarse en el agua y dañar plantas, animales y humanos.

Una revisión del 2012 de 14 minas de sulfuro de cobre que representaban el 89% de la producción de cobre de EE.UU. encontró que 13 no lograron controlar la filtración contaminada. El daño puede ser catastrófico: los desechos mineros ácidos acumulados durante décadas transformaron partes de Butte, Montana, en uno de los sitios Superfund (nombre que se le da al programa ambiental establecido para abordar los sitios de desechos peligrosos abandonados) más grandes de EE.UU.

En Butte y muchos otros antiguos sitios mineros, los costos de limpieza que pueden ascender a miles de millones a menudo corren a cargo de los contribuyentes. Paula Maccabee, directora de defensa y consejera de Water Legacy, una organización sin fines de lucro fundada para oponerse a la minería de sulfuro en el norte de Minnesota, argumenta que, a nivel regulatorio, se han aprendido pocas lecciones de estos fracasos. “Minnesota y los reguladores federales han demostrado estar mal equipados para controlar los efectos ambientales de la minería de sulfuro”, dice ella.

El interés de la Casa Blanca por la minería también ha atraído la preocupación de las tribus nativas americanas. Las empresas mineras tienen un largo historial de daños al medio ambiente en o cerca de las tierras tribales, por lo general con poco o ningún consentimiento de las tribus. La transición a los vehículos eléctricos podría, potencialmente, promover ese legado ruinoso.

Un análisis de 2021 realizado por MSCI Inc. (MSCI) encontró que la mayoría de las reservas estadounidenses de metales de transición energética se encuentran dentro de las 35 millas (56,32 kms) de las reservas de nativos americanos. En el caso del níquel, es del 97%. Eso incluye a Tamarack, que se encuentra dentro de una cuenca que afecta a dos tribus reconocidas por el gobierno federal que, entre otras actividades, cultivan arroz silvestre en aguas protegidas por el gobierno federal.

¿Puede una mina de sulfuro ser sostenible?

En Tamarack, la cuestión de cómo explotar la minería de manera sostenible es particularmente importante. Mientras caminamos hacia una de las plataformas de perforación, Todd Malan, director de asuntos externos y jefe de estrategia climática de Talon, señala varios pozos de monitoreo de agua.

“Estos nos brindan una comprensión básica de los flujos de agua subterránea durante muchos años”, dice. Esos datos no solo se incorporarán a la eventual propuesta minera, que actualmente se lanzará a principios de 2023. “Compartimos estos datos con los reguladores y la comunidad en general”.

En el centro y norte de Minnesota, la comunidad más amplia incluye tribus y ambientalistas, y será necesario satisfacerlos. Durante la última década, Minnesota ha sido sede de dos amargas batallas por las minas de sulfuro propuestas cerca del área silvestre de Boundary Waters Canoe Area, reconocida por el gobierno federal.

Hasta ahora, la industria minera ha perdido, en parte debido a la percepción de falta de transparencia en asuntos ambientales. En enero, la administración de Biden canceló los contratos de arrendamiento de uno de los proyectos y el otro está inmerso en revisiones ambientales y casos judiciales , algunos de los cuales incluyen tribus.

Con eso en mente, Talon está posicionando explícitamente a Tamarack como un proyecto sostenible. Para empezar, la mina no está cerca de Boundary Waters. Aunque la mayoría de los detalles de su plan aún no son públicos, Talon promete que tendrá una superficie mucho más pequeña que otras minas de sulfuro propuestas en Minnesota. También estará diseñado para recuperar más de lo que extrae, incluido el polvo de hierro que se puede usar para la creciente flota de automóviles de Tesla que utilizan baterías de fosfato de hierro y litio más baratas.

Tal vez lo más notable es que Talon recibió US$2,2 millones del Departamento de Energía y US$4 millones de Rio Tinto para investigar un sistema de secuestro de carbono a gran escala en los terrenos de la mina utilizando tecnología ya implementada en Islandia . Si eso sucede, Talon y Tesla, estarían en condiciones de comercializar el níquel de la mina como un producto cero neto.

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Ninguna de las dos tribus que se verán directamente afectadas por Tamarack respondió a las preguntas enviadas por correo electrónico sobre el proyecto. Pero Talan no es el único que espera que finalmente lo aprueben. La Casa Blanca de Biden ha señalado repetidamente que espera que la extracción de minerales críticos represente, respete y beneficie a las comunidades tribales.

En una convención a fines del mes pasado sobre oportunidades para que las comunidades indígenas se beneficien de una economía cero neta (en parte, patrocinada por Rio Tinto y Talon Metals), la secretaria de Energía, Jennifer Granholm, fue aún más lejos. Dijo a los casi 1.300 delegados que “queremos ver a las comunidades tribales al frente de la transición hacia la energía limpia”. Esas comunidades parecen estar escuchando: entre los delegados estaba Kelly Applegate, comisionada de recursos naturales de la comunidad de Mille Lacs de Ojibwe, una de las tribus con tierras que la mina Tamarack podría afectar.

Los grupos ambientalistas están adoptando un enfoque igualmente cauteloso. Durante el último año, varias organizaciones nacionales han expresado un apoyo cauteloso al impulso de la administración Biden por la reforma minera y la extracción sostenible de materiales críticos.

En Minnesota, Maccabee de Water Legacy se muestra escéptico de que un plan minero pueda proteger el entorno rico en agua alrededor de Tamarack. Dicho esto, no descarta la idea de una minería de sulfuro aceptable, en alguna parte. Pero como muchos ambientalistas, insiste en que la minería debería ser el último enfoque, después de probar otros medios para obtener materiales críticos: “¿Podemos ver qué podemos obtener del reciclaje de níquel?”

La Casa Blanca quiere que el reciclaje también desempeñe un papel. Se ofrece apoyo y financiación para la investigación y financiación de infraestructura de reciclaje avanzada para materiales críticos, incluidos los relacionados con las baterías. Pero simplemente no hay suficiente níquel de alta calidad para llenar el vacío de suministro.

Goldman Sachs estimó recientemente que las baterías disponibles a nivel mundial para reciclar se quintuplicarán para 2030 (a 356 gigavatios hora). Incluso si esa estimación es precisa, solo representará alrededor del 7% del suministro mundial de níquel. Esperar que reemplace la extracción de níquel de alto grado es un poco como pedir vías de ferrocarril recicladas para reemplazar la necesidad de extracción de mineral de hierro, en 1820.

‘Una Oportunidad Única’

Tesla no respondió a una solicitud de comentarios sobre el proyecto Tamarack. Pero eso no significa que a la compañía no le importe. En los últimos años, por ejemplo, los miembros de las naciones tribales de Minnesota han participado activamente en protestas contra los oleoductos , causando retrasos y daños a la reputación de sus propietarios. No es difícil imaginar interrupciones similares en un plan de minería y un golpe a la reputación de Tesla como una empresa “sostenible”.

Talon, por su parte, no tiene interés en que nada de eso suceda. Mientras caminamos de regreso al Tesla de Talon Metals, Malan me dice que la compañía está “escuchando las preocupaciones de la comunidad sobre la minería en una región rica en agua”.

Si Talon tiene alguna esperanza de cumplir su objetivo de comenzar la explotación minera en 2026, deberá disipar esas preocupaciones. “Tenemos una oportunidad única de construir una mina que tanto Joe Biden como Elon Musk puedan apoyar”, me dice mientras entramos en una de las plataformas de perforación. Si Talon tiene éxito en esa búsqueda, EE.UU. estará un paso más cerca de lograr sus ambiciones cero netas.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

Este artículo fue traducido por Miriam Salazar