Opinión - Bloomberg

La tierra prometida del litio se parece más al viejo país

El mineral de litio cae sobre una pila en el proyecto Pilbara Minerals Ltd., en Port Hedland, Australia Occidental.
Por David Fickling
08 de noviembre, 2023 | 05:40 AM
Tiempo de lectura: 5 minutos

Bloomberg — Érase una vez, al mundo no le importaba mucho el litio.

Una década después de que Sony desarrollara baterías de iones de litio en 1991, el auge de los teléfonos inteligentes y las computadoras portátiles a principios de la década de 2000 todavía no fue suficiente para hacer mella en el mercado. El metal ligero y reactivo se consideraba principalmente un aditivo útil para fabricar aluminio, vidrio o lubricantes industriales. Pocos pensaron en él como un elemento cuya oferta y demanda podrían determinar la capacidad de la humanidad para evitar un cambio climático catastrófico.

Cómo han cambiado las cosas. Es probable que la producción crezca 17 veces entre 2015 y 2030, gracias casi en su totalidad a las voraces necesidades de la creciente flota mundial de vehículos eléctricos. Cuando el consumo es mayor que el suministro minero, como ha sucedido en los últimos años, el aumento de los precios de los metales ha sido suficiente para elevar el costo de los automóviles propulsados por baterías que los utilizan. Esto ha contribuido a las rebajas de los objetivos de vehículos eléctricos de los fabricantes de automóviles que hemos visto en los últimos meses.

El nuevo papel protagónico del litio en la transición energética ha convertido un negocio aletargado que alguna vez estuvo dominado por compañías de fertilizantes en una industria en auge donde se despliegan balances de miles de millones de dólares. Es lamentable que algunos magnates del mayor productor, Australia, se estén comportando como si los viejos tiempos nunca hubieran terminado.

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Chile dominó en su día el suministro mundial de litio. Australia ha tomado el relevo.dfd

Chile tiene, con diferencia, el patrimonio natural más rico. Puede producir litio con menos emisiones al permitir que el sol evapore lentamente los lagos salados en los altos Andes, dejando atrás un depósito rico en metales. Pero el famoso entorno acogedor de Australia para la minería y sus recursos de rápida explotación han impulsado una fiebre del oro en Australia. Hace dos décadas, la nación extraía menos de una quinta parte del litio del mundo. En 2021, excavó más que todos los demás países juntos. Aproximadamente la mitad de la producción incremental durante la última década provino de allí.

No se espera que eso cambie. Se prevé que el actual déficit de oferta se convierta en un exceso en los próximos años, pero casi un tercio del aumento de la demanda para 2030 será cubierto por las minas australianas, según estimaciones de BloombergNEF. Si esas inversiones fracasan, es posible que vuelva la escasez y que los precios suban, lo que una vez más dejaría en suspenso el impulso hacia el cero neto.

Es una posibilidad preocupantemente real después de que dos de las personas más ricas de Australia intervinieran en batallas de adquisición de mineras jóvenes en las últimas semanas. La multimillonaria del mineral de hierro de Australia Occidental, Gina Rinehart, compró una participación del 19,9% en Liontown Resources a principios de este mes, lo que provocó que el mayor productor de litio del mundo, Albemarle Corp., con sede en Charlotte, Carolina del Norte, abandonara una oferta de adquisición de 6.600 millones de dólares australianos (4.300 millones de dólares). .

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También adquirió el 18% de Azure Minerals junto con una participación del 12% en manos de Mineral Resources, una pequeña minera fundada por el ingeniero convertido en magnate Chris Ellison. Eso podría hacer que el postor chileno Sociedad Química y Minera de Chile SA, o SQM, retroceda en una oferta en efectivo de 1.600 millones de dólares australianos por la empresa.

Sin suministros australianos, el excedente de litio con el que cuentan los fabricantes de vehículos eléctricos podría no materializarse.dfd

Hay un posible resultado positivo de cada una de estas batallas de adquisición. Los magnates mineros del estado de Australia Occidental se han beneficiado durante mucho tiempo al combinar su experiencia local y su conocimiento geológico con los profundos bolsillos de las grandes empresas mineras.

El capital inicial de la fortuna de 21.400 millones de dólares de Rinehart provino de un acuerdo que su padre cerró con Rio Tinto Group en 1963, otorgándole una regalía perpetua sobre el mineral de hierro extraído de las explotaciones que descubrió en el norte del estado. Ellison’s Mineral Resources tiene minas de litio en empresas conjuntas que opera con Albemarle y la china Jiangxi Ganfeng Lithium Co.; la pequeña empresa australiana gestiona las operaciones mientras sus socios extranjeros aportan efectivo y experiencia en la cadena de suministro (1).

Sin embargo, todo depende de si esos jugadores extranjeros regresan o se mantienen alejados.

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Desarrollar una mina de litio no es barato. El proyecto Kathleen Valley de Liontown costará alrededor de 951 millones de dólares australianos , y se espera que la mina Andover de Azure tenga una escala similar (2). El sector a nivel mundial necesita alrededor de 7 mil millones de dólares al año entre 2022 y 2028 para satisfacer la demanda prevista, según la consultora Benchmark Mineral Intelligence.

Los precios del litio se dispararon el año pasado. Bajarán un 74% en 2023.dfd

Rinehart y Ellison esperan que sus intereses estratégicos induzcan a los postores extranjeros a regresar ofreciendo precios más altos, pero si no lo hacen, podrían terminar con activos varados. Mineral Resources tiene alrededor de dos quintas partes de los flujos de efectivo operativos de SQM, por lo que le resultaría mucho más difícil financiar el proyecto por sí solo, especialmente con las tasas de interés en los niveles actuales.

Hancock Prospecting Pty, el vehículo de Rinehart, tenía más de 17 mil millones de dólares australianos en efectivo neto en junio de 2022, por lo que no estaría presionado por dinero, pero la atención de la gerencia puede ser un problema mayor en una empresa con un jefe voluble que siempre ha ganado todo su dinero. del mineral de hierro.

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Las compañías mineras del mundo se han abierto camino hasta las puertas de Australia durante la última década con la propuesta de que es una jurisdicción más amigable que Chile. Combinado con la reciente debilidad de los precios, el comportamiento territorial de los magnates locales corre el riesgo de hacer que esas empresas se alejen.

Si quedan demasiados depósitos en barbecho, nos quedará otra cadena de suministro más dependiente de China y altos precios del litio que retrasarán aún más la transición a los vehículos eléctricos. Rinehart y Ellison necesitan poner sus cartas sobre la mesa sobre cómo desarrollarán estos sitios en ausencia de capital extranjero; de lo contrario, la inversión, como las aguas de un salar chileno, corre el riesgo de agotarse por completo.

  1. Mark Creasy, que posee el 13% de Azure, es un legendario buscador de oro que hizo su fortuna explorando una propiedad pastoral remota y compitiendo con buscadores rivales hasta el mostrador de la oficina de minas en la pequeña ciudad de Leonora, a los pocos segundos de la El contrato de arrendamiento se abrió en 1992.
  2. Mount Holland, un sitio desarrollado por SQM y el conglomerado local de productos químicos y minoristas Wesfarmers Ltd., costará alrededor de 2.600 millones de dólares australianos.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

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