Un supermercado en EE.UU.
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Bloomberg Opinión — La semana pasada, una agencia gubernamental de Estados Unidos publicó un comunicado de prensa que llamó mucho la atención. Comenzaba así:

El Índice de Precios al Consumo para Todos los Consumidores Urbanos (IPC-U) se mantuvo sin cambios en julio sobre una base ajustada estacionalmente después de aumentar un 1,3% en junio, informó hoy la Oficina de Estadísticas Laborales de EE.UU.. En los últimos 12 meses, el índice de todos los artículos aumentó un 8,5% antes del ajuste estacional.

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La Oficina de Estadísticas Laborales (BLS, por sus siglas en inglés) siempre informa primero de la variación mensual en estos informes sobre la inflación (o al menos lo ha hecho desde 1994, que es hasta donde se remonta su archivo de comunicados de prensa), pero es la variación de 12 meses la que tiende a ser más citada en los medios de comunicación y en el discurso político. Por eso, cuando el presidente Joe Biden y otros miembros de su administración decidieron destacar lo que Biden denominó “la inflación del 0% en julio”, recibió muchas críticas en esa pequeña, pero en este caso informativa, porción del discurso nacional que es Twitter.

Gran parte de ellas procedían de políticos y comentaristas políticos de derechas, así como de verificadores de hechos de Twitter Inc. que no entienden cómo se calcula la inflación, lo que a su vez inspiró muchas réplicas de los comentaristas económicos que sí saben. El nivel de precios, medido por el IPC, no aumentó de junio a julio; más exactamente, disminuyó un 0,019%, que el BLS redondeó a cero. La declaración de Biden no era falsa.

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Por supuesto, era incompleta, pero los funcionarios electos han estado enfatizando las estadísticas económicas que les hacen quedar bien y restando importancia a las que les hacen quedar mal desde el advenimiento de las estadísticas económicas. Quizás fue políticamente imprudente por parte de Biden hacerlo en este caso, pero ese no es realmente mi departamento. Lo que sí me interesa es saber cuál es el periodo de tiempo adecuado para medir la inflación.

La mayoría de las estadísticas económicas mensuales se comunican en términos de cambio respecto al mes anterior, lo que tiene sentido dado que el cambio mensual es la nueva información. De nuevo, esta es la estadística que se menciona primero en los informes de inflación del BLS. Pero la variación porcentual anual es mucho más fácil de entender que las variaciones mensuales, a menudo inferiores al 1%. Y aunque es bastante sencillo convertir las variaciones mensuales en tasas anuales (como hace la Oficina de Análisis Económico de EE.UU. con el producto interior bruto trimestral), con la inflación los resultados pueden ser vertiginosamente volátiles. La tasa anualizada de inflación mensual fue del -0,2% en julio, del 17,1% en junio, del 12,3% en mayo y del 4,1% en abril. Quizá no sea tan informativo.

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Pero aunque la mayor parte del tiempo la variación de 12 meses es una forma más sencilla y sensata de calibrar la tendencia inflacionista, en los puntos de inflexión o en los “cambios de régimen” realmente no lo es. Cuando la inflación se aceleró rápidamente a principios de 2021, con aumentos mensuales anualizados del 3% en enero, el 5,4% en febrero y el 7,9% en marzo, las cifras interanuales principales fueron del 1,4%, el 1,7% y el 2,7%, respectivamente. Esto tampoco fue muy informativo.

Una forma de evitarlo podría ser observar los cambios en periodos distintos a un mes y un año. Como el economista de Harvard y ex asesor de Bill Clinton y Barack Obama, Jason Furman, dijo en Twitter:

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Algunos periodos de tiempo en los que se puede/debe medir y pensar útilmente en la inflación: 1 mes 2 meses 3 meses 4 meses 5 meses 6 meses 7 meses 8 meses 9 meses 10 meses 11 meses 12 meses 13 meses 14 meses ... 23 meses 24 meses 25 meses 26 meses 27 meses ...

Con este espíritu, he calculado la inflación actual en todos los periodos de uno a 24 meses, con todas las tasas anualizadas para que sean comparables:

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La tasa anualizada de inflación en EE.UU. a lo largo del tiempodfd

La cifra de inflación de un mes, ligeramente negativa, es la anomalía en este caso. Las tasas de inflación a tres y seis meses son (cuando se convierten en tasas anuales) incluso más altas que la tasa a un año. Tal vez la estabilidad de los precios en julio sea un presagio de una menor inflación en el futuro, o tal vez sólo sea un reflejo de la volatilidad del precio de la gasolina, que constituye aproximadamente el 5% de la cesta de gastos reflejada en el IPC. Los precios de la gasolina cayeron a un ritmo anual del 62% en julio, después de haber subido un 256% anualizado en junio y un 62% en mayo.

Para sortear esta volatilidad, los responsables de la política monetaria y otros observadores de la inflación suelen fijarse en el nivel de precios menos los alimentos y la energía, lo que se conoce como IPC “subyacente”. Aquí está la inflación subyacente medida en cada periodo de uno a 24 meses.

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La tasa anual de inflación de EE.UU. sin los componentes de alimentos y energíadfd

La inflación es notablemente más baja en comparación con el mes anterior que en los demás periodos, lo que supongo que aumenta las probabilidades de que realmente se esté reduciendo. Por otra parte, en julio fue del 3,8%, y la previsión de inflación del Banco de la Reserva Federal de Cleveland para el 15 de agosto indica que volverá a ser del 5,9% anualizado en agosto.

Otras formas de conocer la verdadera tasa de inflación incluyen medidas como la mediana y la media recortada del IPC de la Reserva Federal de Cleveland, que subieron en julio, mientras que el IPC de todos los artículos se mantuvo sin cambios, y el índice de precios de los gastos de consumo personal de julio que publicará el 26 de agosto la Oficina de Análisis Económico y que suele generar tasas de inflación un poco más bajas que las basadas en el IPC.

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Las discusiones de la semana pasada en Twitter también revelaron algunos enfoques personales interesantes. “Trato de establecer la mitad de mi estado de ánimo basándome en la impresión de la inflación del mes actual, un cuarto basándose en la del mes anterior, y el cuarto restante basándose en los 10 meses anteriores”, escribió Marc Goldwein del Comité para un Presupuesto Federal Responsable. Alan Cole, del Conference Board, ofreció esta sugerencia (creo que irónica):

El ideal es la suma infinita de todas las mediciones mensuales de la inflación, cada una multiplicada por (2/3)^n, donde n es el número de meses anteriores. Todo dividido por tres, por supuesto, para obtener una media ponderada de la serie infinita...

Lo he intentado con datos mensuales del IPC que se remontan a 1913. Se llegó a un 6% de inflación anualizada en julio. Eso es menos que el 9% de junio (¡genial!). Sigue siendo mucho más que cero.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

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