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Bloomberg Opinión — Cada vez me perturba más lo que llamo el “apartheid de las mascarillas”. Si has asistido a una conferencia o a un acto público recientemente, lo habrás notado: Los asistentes más ricos no suelen llevar mascarillas, pero los camareros y el resto del personal (más pobres) casi siempre las llevan.

Aunque los invitados llevan mascarillas al principio, éstas se las quitan una vez que empiezan a cenar, y no suelen volver a ponerlas. ¿No es esto una señal de que el uso de mascarillas ya no es tan esencial? Como mínimo, es un mensaje contradictorio: Si quieres sentirte cómodo comiendo y bebiendo con tus compañeros, está bien que te quites la mascarilla, pero no está bien si quieres sentirte cómodo sirviendo la comida, llevando pesadas bandejas y describiendo la carta de postres.

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Sí, hay razones para esta diferencia (por ejemplo, no se puede comer o beber con una mascarilla puesta) pero, con la misma certeza, esa diferencia es injusta. Y esa injusticia se ve agravada por la realidad de que, al menos en Estados Unidos, la mayoría de las personas que asisten a conferencias o eventos suelen ser blancas, ricas y bien educadas. Los camareros suelen ser personas de color y suelen tener ingresos más bajos. También son muy trabajadores. ¿Estamos realmente distribuyendo la carga de forma adecuada?

Más de una vez en los últimos meses, sentado en una mesa de una conferencia, he querido inclinarme hacia atrás y susurrar a mi camarero: “¡Está bien, puede quitarse la mascarilla!”. Pero no quiero meterlos en problemas con sus jefes, así que me muerdo la lengua.

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Entiendo que hay algunas razones prácticas por las que los camareros están obligados a llevar mascarilla, sobre todo porque pueden estar vacunados en menor medida que los invitados. Además, pueden trabajar para contratistas independientes y no estar cubiertos por ningún mandato de vacunación impuesto por el propio evento o conferencia.

Sin embargo, ¿son estas razones suficientes para el tratamiento diferenciado de la mascarilla? A estas alturas todo el mundo debe darse cuenta de lo selectiva que puede ser la aplicación de las normas sobre mascarillas. Si esos mismos empleados están bebiendo o comiendo juntos en la sala de atrás, se quitan las mascarillas y todo el mundo está bien con eso. De repente, la posibilidad de propagar una infección por Covid-19 no es tan importante.

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Como complicación adicional, es posible que muchos camareros quieran mantener sus mascarillas puestas, incluso si están totalmente vacunados y gozan de buena salud. El público no sabe ni puede saber si están vacunados, por lo que los camareros sin mascarillas podrían experimentar una situación en la que un invitado se aleje de ellos o se apresure a ponerse una mascarilla cuando se acercan. En tales circunstancias, los camareros podrían preferir llevar puestas sus mascarillas.

Muchos intelectuales y expertos en salud pública pueden sentirse incómodos con el apartheid de las mascarillas. Pero han promovido tanto la norma de llevar mascarillas que les resulta difícil oponerse. Podrían argumentar que se debería exigir a los invitados de élite que lleven sus mascarillas antes y después de que se sirva la comida y la bebida, o incluso entre bocado y bocado, pero a estas alturas tal recomendación sería ignorada.

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Además, dadas las críticas esencialmente morales (y correctas) de la segregación y el apartheid, la existencia de algunos beneficios prácticos del uso de mascarillas por parte de los sirvientes no justifica la práctica. Piénselo así: en Estados Unidos, en 2021, se exige a algunos trabajadores que oculten su rostro cuando se acercan a las personas a las que sirven. ¿Cómo puede ser esto aceptable?

Para que quede claro, creo que las mascarillas son algo eficaces para frenar la propagación del Covid-19, y yo he sido un fiel portador de mascarillas durante la mayor parte de la pandemia. Pero la gente no puede seguir usándolas para siempre, y muchos más estadounidenses no se van a vacunar en breve. ¿Podría la comprensión del apartheid de las mascarillas ayudarnos a salir de nuestra complacencia actual?

Quizá el término “apartheid de las mascarillas” le parezca demasiado duro. Pero me llama la atención las pocas críticas que ha recibido este tratamiento diferencial, así que quizás sea necesario un poco de tratamiento de shock. También me preocupa que la práctica actual de avergonzar a las personas menos educadas que tienen hábitos de vacunación y uso de mascarillas menos eficaces vaya a ser contraproducente, y que dejen de escuchar a las élites por completo. Entonces la sociedad estadounidense estará aún más dividida de lo que ya está.