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Waldorf de Nueva York se renueva y se convierte en un icono de la capacidad de China

El histórico hotel fue comprado por Anbang antes de que su presidente fuera encarcelado. Ahora está siendo objeto de una amplia renovación supervisada por una empresa respaldada por el Estado.

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Bloomberg — El visitante de China tenía miles de millones para gastar, y esperaba más del Waldorf Astoria.

Wu Xiaohui quería que una flota de autos Rolls-Royce le llevara desde el aeropuerto metropolitano de Nueva York hasta el ilustre hotel de Park Avenue, donde príncipes y presidentes se han deleitado, se inventaron los huevos Benedictinos y Cole Porter compuso “Anything Goes”. El personal del Waldorf se apresuró.

El multimillonario nunca consiguió su flota de Rolls-Royce, pero sí el Waldorf, un gran trofeo más para una China floreciente que buscaba tirar de dinero.

Eso era antes. Hoy, Wu, el hombre que está detrás del asombroso ascenso y la aún más espectacular caída de Anbang Insurance Group Co, está en una prisión china. Y el Waldorf, ahora en manos del Estado chino, se erige como un monumento a una era de excesos corporativos que está llegando a un final abrupto y doloroso por parte de Pekín y los mercados.

Mientras el gigante inmobiliario China Evergrande Group se tambalea y los dos principales ejecutivos de otro enorme conglomerado, HNA Group, han sido detenidos, el Waldorf se prepara para su próximo capítulo.

Y muchos de los acuerdos frívolos que las empresas chinas cerraron en la década de 2010, que en su momento provocaron comparaciones con las ambiciones globales de las empresas japonesas en la década de 1980, se han deshecho con sorprendente rapidez. La mayoría de los activos de prestigio adquiridos por personas como Wu han sido vendidos, según un análisis de Bloomberg. El Waldorf es una joya rar aque se ha quedado un comprador chino.

Anbang acordó pagar US$2.000 millones por el Waldorf en 2014. Wu soñaba con transformar el hotel Art Deco en el refugio de Manhattan para la élite china, según personas familiarizadas con su pensamiento entonces. Imaginó condominios que abarcaban plantas enteras.

El nuevo Waldorf tendrá efectivamente más apartamentos, aunque el espacio no será tan amplio como quería Wu. Habrá 375 habitaciones de hotel y 375 apartamentos. Las unidades salieron a la venta el año pasado a precios que van desde los US$1,8 millones hasta los US$18,5 millones para las unidades de cuatro dormitorios. Los áticos aún no tienen precio. El equipo del Waldorf y los agentes inmobiliarios fueron agasajados la semana pasada en una celebración para conmemorar el 90º aniversario del edificio, un momento oportuno en el que las ventas de apartamentos en Nueva York se recuperan, superando los niveles anteriores a la pandemia, según algunas mediciones.

Una de las compradoras es Rosemarie Dorothy Bria-Levine. Bria-Levine, de 63 años, doctora médica, compró un estudio por US$1,8 millones. Dijo que se sintió atraída por los servicios exclusivos para residentes, como los spas privados, el escenario para actuaciones en directo y la piscina con tragaluz de la planta 25. Descartó las preocupaciones sobre cualquier mancha por la detención de Wu en 2018 o una pérdida de prestigio si los presidentes estadounidenses se alojan en otro lugar cuando visitan Nueva York (el presidente Barack Obama se saltó la tradicional estancia en el Waldorf después de la toma de posesión china y optó por el New York Palace Hotel en su lugar).

En cuanto a las quejas por la compra de Nueva York por parte de China, Bria-Levine señaló el revuelo que se formó después de que Mitsubishi Estate de Japón comprara el control del Rockefeller Center en 1989. Semanas después, la bolsa japonesa se hundió. A mediados de los años 90, Mitsubishi entró en mora y el multimillonario David Rockefeller, el gigante inmobiliario Tishman Speyer y Goldman Sachs Group Inc. se marcharon con el Rockefeller Center.

“Es la sala de Nueva York”, dijo Bria-Levine sobre el Waldorf. “Y es la sala del mundo”.

Frank Mahan, arquitecto de Skidmore, Owings and Merrill, está supervisando la renovación del Waldorf. La reapertura está prevista para 2023. Su equipo estudió los trozos de pintura con un microscopio mientras intentaba recrear los colores originales y dice que actualizar el Waldorf sin dejar de ser fiel a su ambiente de 1931 ha sido un reto especial.

“La renovación del Waldorf es el mayor grado de dificultad”, dijo Mahan.

El grupo de seguros Dajia, con sede en Pekín y creado para absorber a Anbang, subastó el año pasado varios objetos del hotel con fines benéficos. Pero el Waldorf se aferra a lo que se ha considerado como objetos “históricamente inestimables”, entre ellos la famosa estatua Spirit of Achievement; el reloj de la Exposición Columbiana de 1893 que anclaba el vestíbulo central; la mecedora de John F. Kennedy y el piano de cola de Cole Porter de 1907. Hoy ese Steinway adorna la galería de ventas.

Los trabajadores del mundo no siempre han estado contentos con el trofeo de la China comunista en la capital mundial del capital. El Waldorf se ha convertido en un punto de encuentro para las protestas de los sindicatos locales en relación con un subcontratista implicado en la renovación.

Una tarde reciente, Scabby the Rat, (el roedor gigante inflable que ha sido un símbolo de los trabajadores de la construcción sindicalizados de Nueva York durante décadas) se sentó en sus ancas fuera del Waldorf. Gerry Matthews, del Consejo de Carpinteros del Distrito, dijo que el Waldorf, de propiedad china, había utilizado un subcontratista no sindicalizado para parte de la renovación.

Aunque China se quedó con el Waldorf, tuvo dificultades para conseguir el interés por el resto de Anbang, que llegó a tener US$300.000 millones en activos. Los licitadores abandonaron una subasta en agosto y Anbang demandó sin éxito a un comprador de 15 hoteles de lujo estadounidenses por retirarse durante la pandemia. La batalla judicial de Delaware desveló los vínculos de Wu con las élites políticas, incluida la familia del difunto líder chino Deng Xiaoping, cuya nieta fue la tercera esposa de Wu. Anbang recurrió la sentencia.

Resulta que el antiguo vendedor de autos estaba manipulando los libros. Wu fue condenado a 18 años por fraude y malversación de fondos por valor de miles de millones.

No sería la primera vez que un dinero de dudosa procedencia llega al Waldorf. El hotel original se construyó en la década de 1890 en el lugar donde ahora se encuentra el Empire State Building. Estaba respaldado por los herederos de John Jacob Astor, cuya fortuna procedía en parte del contrabando de opio a China en contra de las órdenes imperiales.

Con la asistencia de Steven Crabill.