Un estudiante toma notas en una escuela secundaria privada en el primer día de clases en la Ciudad de México, México, el lunes 30 de agosto de 2021.
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Bloomberg Opinión — Todo indica que los estudiantes estadounidenses sufrieron un declive académico sin precedentes durante la pandemia. Para recuperarse, la administración del presidente Joe Biden está presionando a las escuelas para que amplíen el uso de las clases particulares como complemento de la enseñanza en el aula. Es una buena idea. Pero es esencial adoptar salvaguardias prudentes para garantizar que este esfuerzo bienintencionado no se convierta en un despilfarro.

La enseñanza a distancia retrasa a los alumnos de primaria una media de medio año en matemáticas, y los estudiantes de distritos con altos índices de pobreza se quedan aún más atrás. Menos de la mitad de los niños de los primeros cursos tienen los conocimientos básicos necesarios para aprender a leer. Al ritmo actual de recuperación, los alumnos de primaria necesitarán, de media, tres años para recuperar el terreno perdido; los alumnos de secundaria y bachillerato podrían necesitar cinco años o más.

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Ante este panorama, urge ofrecer a más alumnos clases particulares periódicas. Los estudios demuestran que este tipo de ayuda puede mejorar el rendimiento de los alumnos en todas las asignaturas y cursos, y es más rentable que otras intervenciones. Pero hacerlo bien no es fácil: los alumnos deben reunirse con los mismos tutores durante 30 minutos o más, al menos tres veces por semana y durante todo el curso escolar. La tutoría debe ser presencial, individualizada y formar parte de una jornada escolar más larga. Los tutores eficaces no tienen por qué ser educadores profesionales, pero sí requieren formación, evaluación frecuente y una estrecha coordinación con los profesores de las aulas.

Según estos criterios, el plan de Biden se queda corto. El Secretario de Educación, Miguel Cardona, se ha comprometido a contratar a 250.000 personas en los próximos tres años. Sin embargo, esa cifra incluye no sólo tutores, sino también “mentores”, “coordinadores de apoyo integrado a los estudiantes” y “entrenadores de transición postsecundaria”, lo que difícilmente indica un enfoque riguroso de la recuperación académica. Incluso si la administración alcanza su objetivo, no será ni mucho menos suficiente; según una estimación, sólo para satisfacer las necesidades de las escuelas K-12 con peores resultados del país harían falta 2,7 millones de tutores.

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La buena noticia es que los estados deberían tener los recursos para hacer frente a este déficit, gracias a los US$190.000 millones en ayudas federales de Covid-19 que se les han enviado desde 2020. La mala noticia es que los distritos escolares han estado invirtiendo gran parte de esa generosidad en la mejora de las instalaciones deportivas y el pago de los salarios de los profesores, mientras que dedican sólo una fracción a la lucha contra la pérdida de aprendizaje. Incluso entre los distritos que han invertido en tutorías, el enfoque ha sido irregular. Muchos han contratado a proveedores para que ofrezcan clases virtuales a las que los alumnos pueden acceder “a demanda”, fuera del horario escolar, algo que, como es lógico, los estudiantes han mostrado poca predisposición a hacer.

Se necesita una estrategia más coherente. Los Estados deben exigir que los distritos dediquen todos los fondos federales no utilizados a la recuperación académica y se centren en las escuelas donde los estudiantes tienen más dificultades. Para aumentar la oferta de tutores, deberían ampliar las asociaciones entre universidades y escuelas K-12, aumentar las ayudas económicas a los estudiantes universitarios que se alisten para el trabajo y permitir que la experiencia como tutor cuente para la obtención de una credencial docente a tiempo completo. Las escuelas de zonas remotas y de alta pobreza que dependen en cierta medida de la tutoría en línea deberían utilizar programas basados en pruebas que ofrezcan a los estudiantes sesiones virtuales individuales con el mismo tutor, e incorporar esa tutoría a una jornada escolar ampliada, en lugar de depender de que los estudiantes accedan a ella en su propio tiempo.

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Por su parte, el Congreso debería ampliar el plazo de otoño de 2024 para utilizar los fondos de ayuda, si los estados demuestran progresos en la adopción de programas de tutoría de alto impacto y llevan a cabo evaluaciones periódicas de su rendimiento. Esta flexibilidad daría tiempo a los distritos para contratar y formar a tutores cualificados y reduciría los incentivos para entregar sus programas a proveedores en línea no probados.

Si se hace bien, la tutoría podría desempeñar un papel vital para ayudar a los estudiantes estadounidenses a retomar el buen camino. Si se hace mal, podría ser una costosa pérdida de tiempo. Para los distritos escolares, pocas decisiones serán más importantes en los próximos años.

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Editores: Romesh Ratnesar, Timothy Lavin

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.