Mercados

Precios del litio continúan al alza y ponen más presión a fabricantes de autos

El precio del material se ha prácticamente triplicado y ha subido más de 1.150% desde su mínimo pandémico de julio de 2020

El salar de Uyuni es, por ahora
Por Annie Lee
19 de septiembre, 2022 | 09:17 AM
Tiempo de lectura: 3 minutos

Bloomberg — Elon Musk se quejó en marzo de que los precios del litio, claves para las baterías de los autos eléctricos, estaban en niveles extremadamente elevados. En paralelo, las autoridades de China también empujaron en marzo a actores de la industria a actuar. En ese entonces, los precios bajaron brevemente. Pero ahora volvieron a subir.

Los precios del carbonato de litio subieron a un nuevo récord el viernes. Llegaron a 500.500 yuanes (US$71.315) la tonelada en China, de acuerdo a Asian Metal Inc. El precio del material se ha prácticamente triplicado y ha subido más de 1.150% desde su mínimo pandémico de julio de 2020. Los precios del hidróxido de litio también se mueven al alza y se acercan a su máximo de abril.

La subida amenaza con extender la presión sobre los fabricantes de baterías y los productores de automóviles, que ya están viendo erosionados sus beneficios y llevando a algunos proveedores a realizar sus propios aumentos.

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A principios de mes, una unidad de fabricación de baterías del mayor proveedor de China, Ganfeng Lithium Co. (que suministra pequeños dispositivos para los fabricados por empresas como Xiaomi Corp.) dijo que estaba reevaluando sus precios debido a un aumento sustancial de los costes de las celdas.

El litio ha retomado sus ganancias con la fuerte demanda y los desafíos para los suministrosdfd

El director financiero de Nio Inc., con sede en Shanghái, dijo recientemente a los inversores que el aumento de los costos de las baterías había reducido los márgenes de los vehículos en el segundo trimestre, y que la incertidumbre sobre los precios iba a continuar.

De cara a los próximos meses, el sector se muestra cauteloso ante cuestiones como el suministro de energía en China, que sigue siendo el epicentro de la producción de células de iones de litio y materiales para baterías, durante la temporada de calefacción del invierno boreal. Los cortes de electricidad que se produjeron en agosto en la provincia de Sichuan -donde se encuentra más de una quinta parte de la capacidad de refinado de litio de China- mermaron la producción y agravaron la tensión del mercado.

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La oferta sigue siendo inferior a las previsiones de aumento de la demanda de vehículos. La Asociación China de Vehículos de Pasajeros prevé que las ventas de vehículos eléctricos en el primer mercado mundial alcancen la cifra récord de 6 millones este año, el doble que en 2021. Al mismo tiempo, los productores de materias primas están luchando para poner en marcha nuevos proyectos y asegurar la financiación de las aprobaciones para futuros desarrollos.

La preocupación por las perspectivas de la oferta y los precios llevó a las autoridades chinas a convocar a los mineros de litio, los refinadores y otros grupos del sector a una nueva reunión la semana pasada, según el Ministerio de Industria y Tecnología de la Información.

Concentrado de litio en una mina de litio de SQM en el salar de Atacama, en el desierto de Atacama. Fotógrafo: Cristóbal Olivares/Bloombergdfd

Las autoridades pidieron a las principales empresas que se aseguraran de que los precios no se desviaran enormemente de sus costos de producción e instaron a los consumidores a alcanzar acuerdos a largo plazo. China también ayudará a impulsar la exploración de litio, estabilizar las importaciones y promover el reciclaje de las materias primas, según el ministerio.

A diferencia de una intervención en marzo, que al menos frenó la subida del litio, no es probable que las autoridades tengan un impacto esta vez “a menos que se introduzcan medidas más concretas de control de precios”, escribió Daiwa Capital Markets en una nota el viernes.

Los proveedores mundiales también esperan que continúe el repunte del litio, lo que indica que las materias primas serán un dolor de cabeza duradero para la industria de los vehículos eléctricos.

Soc. Química y Minera de Chile SA, o SQM (SQM) -el segundo productor mundial de litio- prevé un “mercado muy ajustado” para el litio en los próximos años, según una presentación a los inversores en Nueva York la semana pasada. Es probable que los precios de este trimestre sean ligeramente superiores a los de los tres meses anteriores y se mantengan elevados hasta finales de año.

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La producción de litio podría no alinearse con la demanda hasta el final de la década, según declaró el mes pasado a los inversores Chris Ellison, director general de Mineral Resources Ltd., un proveedor de materias primas de litio con proyectos en Australia. “En estos momentos tenemos un déficit de oferta y parece que va a seguir así hasta, al menos, 2030″, dijo.

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