Mercados

Precio del litio continúa al alza por riesgo de escasez de oferta

El carbonato de litio en China ya ha subido un 13% este año, alcanzando un nuevo récord, que además se suma a una ganancia de más del 400% en 2021

Imagen de una operación de litio en Australia
Por Annie Lee
12 de enero, 2022 | 06:34 am
Tiempo de lectura: 3 minutos

Bloomberg — El litio ha irrumpido en 2022 con una nueva subida de precios que advierte a los fabricantes de vehículos eléctricos de que se avecinan presiones de costos aún más fuertes.

Los suministros del material principal de las baterías se enfrentan a una serie de riesgos a corto plazo que amenazan con una mayor escasez, justo cuando la demanda se acelera con el aumento de la adopción de vehículos eléctricos en todo el mundo. El mercado, ya de por sí tenso, se ve sacudido por todo tipo de problemas, desde el mantenimiento de las fábricas y las restricciones por los Juegos Olímpicos de Invierno en China hasta escasez de mano de obra en Australia por la pandemia.

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Esto va a aumentar la presión sobre los fabricantes de vehículos eléctricos después de un año en el que los precios del litio se han cuadruplicado. El carbonato de litio en China ya ha subido un 13% este año, alcanzando un nuevo récord, que además se suma a una ganancia de más del 400% en 2021.

“El mercado del litio está extremadamente ajustado en la actualidad, por lo que los precios al contado son muy sensibles a cualquier interrupción del suministro”, escribió Alice Yu, analista de S&P Global Market Intelligence, en un correo electrónico.

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El carbonato de litio toca nuevos máximos en Chinadfd

El asombroso comienzo de año del litio se hace eco de las amplias expectativas de más subidas de precios. Las interrupciones de suministro a corto plazo se suman a un panorama a más largo plazo en el que un sector del litio en rápida expansión a nivel mundial está luchando por mantener el ritmo de la vertiginosa demanda de sus clientes.

Los aumentos de los precios de otras materias primas significan que los costos de las baterías podrían aumentar este año por primera vez desde 2010, según BloombergNEF. El níquel, que también es un importante ingrediente de las baterías, acaba de subir a un máximo de nueve años.

A corto plazo

En China, una serie de plantas de litio están atravesando un proceso regular de mantenimiento, mientras que algunos productores de las provincias del norte, como Shandong y Hebei, se enfrentan a restricciones anticontaminación en el marco de los Juegos Olímpicos de Invierno, según Shanghai Metals Market. Los Juegos comienzan a principios de febrero. La llegada de la variante ómicron del Covid-19 a China no hace sino aumentar los riesgos.

En vísperas de la semana de vacaciones del Año Nuevo Lunar en China, los trabajos de mantenimiento de las refinerías se intensificarán, mientras que los compradores tratarán de abastecerse, según Yu de S&P.

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Los problemas relacionados con el virus han afectado a las mineras de Australia Occidental, por ejemplo, con la escasez de mano de obra derivada de las restricciones de la frontera estatal. Pilbara Minerals Ltd. (PLS) recortó recientemente su previsión de envíos de concentrado de espodumeno, un producto intermedio que puede transformarse en productos químicos para baterías.

Mantener el ritmo

Más allá de estos problemas a corto plazo, hay problemas a la hora de expandir con suficiente rapidez la producción de litio en los próximos años. Los escépticos sobre la posibilidad de aumentar el suministro pueden señalar a Rio Tinto Group (RIO), que se enfrenta a protestas medioambientales en Serbia, y hay una creciente preocupación en torno a las credenciales de sostenibilidad de la producción basada en salmueras de Sudamérica.

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“Los clientes se están dando cuenta de que es muy difícil conseguir nuevos suministros”, dijo Tony Ottaviano, CEO de la minera australiana de litio Liontown Resources Ltd. Su empresa acordó enviar litio al gigante surcoreano de las baterías LG Energy Solution a partir de 2024, cuando está previsto que comience su proyecto.

Por el momento, los operadores del mercado secundario esperan que la actual ola de precios más altos se alivie a finales de este año.

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“Si los planes de capacidad de las empresas de suministro pueden implementarse según lo previsto a mediados de 2022, los precios de las materias primas y de las baterías se mantendrán estables”, dijo por correo electrónico Jessie Cai, vicepresidente de EVE Motor, una unidad del fabricante chino de baterías EVE Energy. “De lo contrario, podrían aumentar aún más”.

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