Economía

El ABC sobre el litio: ¿por qué es llamado el “nuevo petróleo”?

Te contamos sobre algunos de sus usos, su localización así como su rol clave en el mundo actual y el movimiento de precios y demanda

Pilas de sal extraída en una piscina de evaporación donde se aísla el bicarbonato de litio de la salmuera durante el proceso de producción.
20 de abril, 2022 | 08:10 pm
Tiempo de lectura: 1 minuto

Bloomberg Línea — La reforma a la Ley Minera, iniciativa propuesta por el presidente Andrés Manuel López Obrador, fue publicada este miércoles en el Diario Oficial de la Federación tan solo dos días después de que llegara a San Lázaro y después de ser aprobada en el Senado.

La iniciativa, respuesta presidencial al rechazo de la reforma eléctrica, busca “la nacionalización del litio” para que la exploración, explotación y aprovechamiento del mineral sea de uso exclusivo de la nación mexicana.

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Como se lee en el documento enviado al Congreso: “tiene por objeto garantizar la autodeterminación de la nación, así como la soberanía energética del pueblo sobre el litio y demás minerales que resulten estratégicos para la transición energética”.

Asimismo, el proyecto pretende crear un “organismo público descentralizado” para que sea el responsable de estas labores, y el presidente será el encargado de determinar el mismo.

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“Estuve leyendo comentarios de que para qué vamos a tener el litio si nos va a faltar la tecnología (....) vamos a ir desarrollando la tecnología o se adquiere, pero el litio es nuestro”, afirmó el presidente López Obrador el martes.

El litio ha adquirido un rol clave en medio de la transición energética, ya que posee diversas cualidades que le permiten almacenar energía renovable de manera eficiente y puede ser adaptado a diferentes diseños.

La creciente industria de autos eléctricos, que requiere de baterías de litio, ha impulsado su demanda. En 2021 se vendieron casi 5 millones de estas unidades a nivel global, sin incluir los híbridos enchufables, de acuerdo con Bloomberg.

Pero, ¿qué es, para qué sirve, dónde se encuentra y cómo se han comportado los precios?

El nuevo petróleo

  • Es conocido como el “nuevo petróleo” gracias a la diversidad de usos que se le puede dar en diferentes industrias como la eléctrica, la aeroespacial e incluso militar.
  • Otro sector ligado a sus aplicaciones es el farmacéutico, ya que sus sales (en restringidas cantidades) son usadas en tratamientos de ciertas afecciones mentales como el trastorno bipolar y la depresión.
  • En general, se emplea especialmente en aleaciones conductoras del calor, en la fabricación de aviones, celulares, computadoras, cámaras digitales, autos eléctricos y celdas solares.
  • Las baterías de iones de litio son la clave para obtener energía ligera y recargable, según el Servicio Geológico de EE. UU..
  • El precio del litio comenzó a aumentar desde 2020 conforme avanzó la demanda de los autos eléctricos, según Bloomberg. El carbonato de litio de grado de batería en China alcanzó un récord de más de US$40.000 por tonelada en transacciones de diciembre, según Benchmark Mineral Intelligence, proveedor de datos e inteligencia de mercado con sede en Londres, frente a menos de US$6.000 18 meses atrás.
  • En México, el valor del mineral se disparó en el lapso mencionado de MXN$150.000 hasta MXN$1,2 millones aproximadamente y el Banco Mundial estima que el precio de la tonelada subirá 500% hacia 2050.
Crecimiento explosivo
El litio se dispara con las ventas de vehículos eléctricos en China
Blanco: Carbonato de litio 
Azul: Ventas de turismos eléctricos puros fabricados en China el 31/12/21dfd

El metal más ligero

  • Un naturalista y estadista brasileño, José Bonifácio de Andrada e Silva, descubrió el mineral en la isla sueca de Utö, Suecia, en la década de 1790, según la Real Sociedad de Química de Reino Unido (RSC).
  • Es un metal blando de color blanco plata y es el más ligero, su densidad es la mitad que la del agua y se oxida rápidamente en este elemento así como en el aire.
  • Se ubica principalmente en salmueras o salares, aunque también puede encontrarse en pozos petrolíferos, campos geotermanles, dentro de rocas o arcillas.
  • Existen tres tipos de yacimientos: Litio en roca con alta concentración y el de más alto costo, representa el 26% de los recursos mundiales y se extrae a través de la explotación de minas a cielo abierto o subterránea. Litio en salmueras que representa un 66% de los recursos, demostrando ser el más rentable. Litio en arcilla con baja concentración y difícil de extraer. Este tipo de yacimiento es el que se vincula a los que tiene México.
  • La comunidad ambientalista ha señalado que la extracción de litio daña inevitablemente el suelo, genera contaminación del aire y provoca mayor estrés hídrico en la zona de explotación. Asimismo, han advertido sobre riesgos a la salud de las personas, ya que el mineral es tóxico.
Salmuera en el Salar de Uyuni, Bolivia.dfd

El triángulo y México

  • En el “Triángulo del litio”, conformado por Argentina, Chile y Bolivia se encuentran las mayores reservas de litio a nivel global: 50 millones de toneladas métricas de este mineral. Chile es el segundo país productor de litio y Argentina el cuarto. Australia se encuentra en primer lugar.
  • México se encuentra en la décima posición de entre 23 países con reservas de litio, según un informe del Servicio Geológico de Estados Unidos, publicado en 2021.
  • De acuerdo con el medio La Jornada, que cita estimaciones del Servicio Geológico Mexicano (SGM), además de Sonora, habría yacimientos de litio en otros 17 estados entre los cuales se encuentran: Zacatecas, Puebla, Guanajuato, San Luis Potosí, Hidalgo, Chiapas y Jalisco.
  • El yacimiento Bacadéhuachi en Sonora, encontrado hace cuatro años por la empresa anglocanadiense Bacanora Minerals, es considerado el de mayor potencial en el territorio mexicano. Según un reporte de Mining Technology de 2019, contaría con reservas de 243,8 millones de toneladas, aunque autoridades y otros expertos han rechazado esta cifra.
  • Sonora posee la única concesión activa de exploración de litio.
Piscinas de salmuera en una mina de litio en Chile.dfd

Oro blanco

  • El precio internacional del metal se ha quintuplicado en el último año, lo que refleja la creciente preocupación por la disponibilidad. Ahora se corre el riesgo de que el aumento de costos, dificulte la transición justo cuando esta se acelera.
  • En una encuesta realizada a seis de los principales pronosticadores del litio, las estimaciones sobre cómo será el mercado en 2025 oscilan entre un déficit equivalente al 13% de la demanda y un superávit del 17%. Las proyecciones sobre la demanda para 2025 van desde 502.000 toneladas hasta 1,3 millones de toneladas.
  • Según Statista, se espera que para 2030 la demanda mundial supere los 2 millones de toneladas, lo que supone más del doble de la demanda prevista para 2025.
  • La creciente demanda del litio que ha disparado su precio a nivel mundial hace que se considere como el “oro blanco”.

Con información de Arturo Solís*

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