Cripto

Sam Bankman-Fried engañó al mundo cripto y, tal vez, a sí mismo

Cuando el viernes por la mañana se presentaron los documentos del Capítulo 11, se acumularon las preguntas, incluida la más importante: ¿Recibirán algún día su dinero un millón de clientes de FTX?

Fundador y director ejecutivo de FTX Cryptocurrency Derivatives Exchange.
Por Annie Massa
11 de noviembre, 2022 | 09:20 PM

Bloomberg — Antes de que el mundo empezara a comprender la verdad sobre Sam Bankman-Fried, -antes del pánico, las investigaciones y, por fin, el brutal colapso-, un indicio de fatalidad empezó a extenderse por su enrevesado imperio de criptomonedas.

En todo FTX, la bolsa que había transformado sus meras iniciales en un símbolo de un nuevo tipo de riqueza y poder, una pregunta surgía una y otra vez: ¿Dónde está SBF?

Bankman-Fried, dicen los empleados actuales y antiguos, parecía haber desaparecido. Luego, sin explicación alguna, un departamento estuvo a punto de perder la nómina de octubre. Algo iba mal.

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Pero ahora se está haciendo evidente que algo va mal. El viernes, después de una de las semanas más angustiosas en el joven y libre mundo de las criptodivisas, su imperio de activos digitales -más de 130 entidades en total- entró en quiebra.

El escándalo ha conmocionado a los actores de las criptomonedas, que celebraron vertiginosamente a Bankman-Fried como el J.P. Morgan de su tiempo, y los ha dejado buscando paralelos.

¿Es esto el Lehman Brothers de las criptomonedas, una historia de riesgo desenfrenado? ¿O se trata de algo más oscuro: un fiasco al estilo de Enron que ahora podría sacar a la luz la podredumbre y las irregularidades? Las autoridades federales están investigando precisamente eso.

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Cuando el viernes por la mañana se presentaron los documentos del Capítulo 11, se acumularon las preguntas, incluida la más importante: ¿Recibirán algún día su dinero un millón de clientes de FTX? Algunos operadores intuyeron los problemas mucho antes y corrieron hacia las salidas antes que los demás. Los grandes nombres de Silicon Valley que abrazaron a Bankman-Fried parecen estar seguros de sufrir pérdidas humillantes.

A estas alturas, muchas de las líneas generales son ampliamente conocidas. El sumidero de deudas de Bankman-Fried, los intereses comerciales difuminados y las investigaciones sobre si hizo un mal uso de los fondos de los clientes. La inestable garantía y la desesperada carrera por conseguir dinero. La rivalidad con Changpeng Zhao y Binance, que lanzó un salvavidas a FTX sólo para retirarlo un día después.

Pero las entrevistas con más de una docena de empleados, extrabajadores y personas con conocimiento directo de FTX y sus empresas hermanas pintan un panorama aún más funesto de lo que se pensaba. Bankman-Fried, con su perpetua cabeza de cama, sus calcetines de tubo y su promesa de regalar su fortuna, engañó a la realeza del capital riesgo, a los políticos y a las personalidades de los medios de comunicación.

Y puede que también se haya engañado a sí mismo en el camino.

Lazos estrechos

Aproximadamente dos meses antes de su descalabro, Bankman-Fried tenía problemas con una pregunta que para la mayoría de la gente sería sencilla: ¿Dónde vive?

“Yo, eh, lo siento, yo... estoy dudando porque la mayoría de las veces duermo en un saco”, dijo, en aparente referencia a su sillón de frijoles. Bankman-Fried estaba en una llamada de Zoom, respondiendo a las preguntas de un grupo de periodistas sobre los límites entre FTX y Alameda Research, la empresa de criptocomercio que funcionaba como su oficina familiar.

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“Vivo, no lo sé. Técnicamente vivo solo, pero no duermo allí. La mayoría de las veces duermo en sofás y bolsas de frijoles”, dijo. Se sabe que compartía casa en las Bahamas con compañeros de piso, entre los que se encontraba la cúpula de Alameda.

Lo que no se dijo entonces es que había pocos límites entre las dos empresas. Bankman-Fried a veces salía con la directora general de Alameda, Caroline Ellison, de 27 años, informó esta semana el sitio de noticias de criptomonedas CoinDesk, citando a personas familiarizadas con el asunto.

Un portavoz de FTX no pudo ser contactado inmediatamente para hacer comentarios.

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Los vínculos entre FTX y Alameda están en el centro de la caída de Bankman-Fried. La Comisión del Mercado de Valores de EE.UU. está investigando lo estrechamente entrelazados que estaban sus negocios y si FTX manejó mal los fondos de los clientes.

Las dos empresas desempeñaban papeles diferentes: FTX se dedicaba al comercio, permitiendo a los clientes depositar fondos y comprar más de 300 tokens, utilizando grandes préstamos para hacer apuestas más grandes y de mayor riesgo.

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También era la marca de Bankman-Fried. El logotipo de FTX estaba pegado en un estadio de Miami y en los uniformes de los árbitros de la MLB. Tenía el poder de las estrellas: Gisele Bundchen y el quarterback de la NFL Tom Brady tenían participaciones y aparecían en su anuncio de la Super Bowl, donde animaban a un grupo de personajes a unirse al redil de activos digitales con una pregunta de dos palabras.

“¿Te apuntas?”

Negocio arriesgado

Alameda, por el contrario, operaba principalmente fuera de los focos. Sólo tenía unos 30 empleados, pero el año pasado obtuvo 1.000 millones de dólares de beneficios. Bankman-Fried fundó Alameda primero, en 2017, después de dejar la firma de comercio cuántico Jane Street, donde era un operador que sus compañeros consideraban inteligente, aunque no espectacular. FTX surgió dos años después.

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Emparejar una empresa de trading con una bolsa es arriesgado. Para mantener la seguridad de los fondos de los clientes, estas funciones están separadas en los mercados más regulados, normas que no existen en las criptomonedas.

Para algunos, era un secreto a voces que las dos empresas tenían intrincados vínculos financieros. Una persona que recaudó dinero de Alameda Ventures, su brazo de VC, describió que recibió fondos de FTX en su lugar.

En última instancia, fueron las preocupaciones sobre Alameda las que pusieron en crisis el imperio de Bankman-Fried.

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Changpeng en el Foro de la Nueva Economía organizado por Bloomberg Media Group.dfd

Los informes de un balance de Alameda que mostraba deudas pendientes con FTX a través de sus tokens FTT hicieron que los inversores se pusieran nerviosos a finales de la semana pasada. El pánico se apoderó por completo el domingo, cuando el CEO de Binance, Zhao, también conocido por sus iniciales CZ, tuiteó que su bolsa estaba liquidando sus tenencias de FTT, por valor de más de US$500 millones.

Zhao se ofreció a hacerse cargo de FTX el martes, sólo para rescatar casi tan rápido como ofreció un rescate.

“Los problemas están más allá de nuestro control o capacidad de ayuda”, dijo Binance el miércoles.

CZ lo llamó un “día triste”. Y añadió un emoji de llanto.

Señales de problemas

Mientras que los problemas de FTX sólo salieron a la luz pública en los últimos días, el comportamiento de Bankman-Fried había estado preocupando a los informes directos durante semanas.

Dentro de FTX, Bankman-Fried desapareció durante al menos un mes de los altos cargos, según personas familiarizadas con el asunto. Uno de los departamentos tuvo problemas para cumplir con las nóminas hace semanas, con pocas explicaciones sobre el motivo, dijo una de las personas.

No era la primera vez que ocurría. Los problemas con las nóminas empezaron ya en primavera, cuando se retrasaron las primas. Mientras tanto, la empresa presionó para que los paquetes salariales se incluyeran en el capital de FTX, que ahora no vale casi nada.

A la primera señal de una crisis de liquidez, e incluso antes, el dinero inteligente se dirigió a las salidas. Destacados creadores de mercado y operadores de fondos de cobertura comenzaron a retirar millones de dólares de FTX, según personas familiarizadas con el asunto.

Una bandera roja: Retiradas que normalmente tardarían segundos tardaron horas en realizarse, lo que aumentó la preocupación de que algo no funcionaba, dijo una de estas personas.

Sin embargo, los grandes accionistas se vieron sorprendidos. Muchos inversores dijeron que sólo se enteraron de los problemas de FTX cuando Binance amplió su oferta el martes.

Incluso cuando el drama entre FTX y Binance se desarrolló por primera vez, algunos inversores y empleados seguían siendo lo suficientemente optimistas sobre el futuro de FTX que no estaban dispuestos a vender sus acciones a los posibles compradores, según los documentos revisados por Bloomberg. A partir del lunes, hubo posibles compradores de FTX que no pudieron encontrar vendedores dispuestos en el mercado secundario, mostraron los documentos.

El optimismo se desvanece

Ese optimismo se agrió rápidamente cuando el token FTT entró en una caída libre del 80% en las siguientes 24 horas, dejando a las empresas de capital riesgo apresurándose a contabilizar los daños. Sequoia Capital, uno de los patrocinadores más conocidos de FTX, redujo su participación a cero y compartió sus pérdidas en Twitter.

Junto a los clientes, los empleados de FTX describieron el caos interno a medida que se intensificaba la crisis. Uno de ellos dijo que el balance que habían visto no mostraba signos de problemas de liquidez, lo que hacía temer que hubiera una contabilidad separada.

Bankman-Fried había llegado a encarnar dos principios clave de la industria de las criptomonedas: la transparencia y la descentralización. Pero detrás de los hilos de tweets y las garantías sobre la posición de FTX, los que estaban dentro de la firma comenzaron a dudar de lo que realmente sabían de él.

“Había un culto a la personalidad en torno a Sam Bankman-Fried, donde se le veía como una especie de visionario, una mente única en la vida”, dijo Molly White, una ingeniera de software de 29 años y bloguera detrás de “Web3 is Going Just Great”, que durante más de un año hizo una crónica de las historias de estafa en el mundo de los activos virtuales.

“La gente suele atribuir la genialidad a las personas que son muy ricas, y creo que eso es un poco lo que estaba ocurriendo”, dijo.

Persiguiendo el dinero en efectivo

En cuanto a esa pregunta candente -¿dónde estaba SBF cuando su imperio se derrumbó? -- sólo está empezando a aclararse.

Bankman-Fried pasó un tiempo en Oriente Medio intentando desesperadamente conseguir capital a finales de octubre, manteniendo reuniones con el fondo soberano de Arabia Saudí y Mubadala Investment Co. de Abu Dhabi, según personas familiarizadas con el asunto. Los portavoces de PIF y Mubadala declinaron hacer comentarios.

Anthony Scaramucci, que vendió parte de su SkyBridge Capital a FTX Ventures en septiembre, ayudó a recaudar capital.

El Foro Global de Toronto es una organización sin ánimo de lucro que fomenta el diálogo sobre cuestiones nacionales y globales y que reúne a jefes de Estado, gobernadores de bancos centrales, ministros y responsables de la toma de decisiones económicas a nivel mundial.dfd

“Nos embarcamos en ayudarle a recaudar fondos. Había comprado el 30% de mi empresa y, por tanto, como buenos ciudadanos, estábamos intentando ayudarle en todo el mundo”, dijo en una entrevista en la CNBC el viernes.

Las conversaciones no avanzaron después de que FTX iniciara su rápida implosión.

Mientras tanto, con el jefe fuera, algunos empleados tomaron el asunto en sus manos, buscando cualquier forma de conseguir dinero en efectivo.

Todo estaba en juego: FTX US Derivatives, una de las primeras plataformas de negociación de activos, la empresa de compensación Embed, que gestiona las operaciones, e incluso los derechos de denominación del estadio de los Miami Heat. Voyager, salvada de la quiebra por Bankman-Fried, hizo llamadas a los inversores para intentar recomprarse, según una persona familiarizada con el asunto.

Aunque las empresas a las que se dirigió FTX.US pensaron que podrían ofrecer céntimos por dólar, varias se echaron atrás y empezaron a ignorar las llamadas, según personas familiarizadas con el asunto. Parecía demasiado arriesgado contemplar una compra, sobre todo una vez que se puso la quiebra sobre la mesa esta semana, dijeron.

Líderes ausentes

Si Bankman-Fried estaba fuera de su alcance a principios de este año cuando la industria de las criptomonedas comenzó a tambalearse, no lo demostró. Pero la salida de dos miembros de su círculo íntimo de Alameda y FTX.US a principios de verano llamó la atención dentro de las empresas.

Bankman-Fried, que dirigió Alameda y FTX hasta el año pasado, entregó las riendas a Ellison y Sam Trabucco como codirectores en octubre de 2021.

Pero Trabucco se marchó en agosto en circunstancias poco explicadas, tuiteando que había “reducido significativamente” su papel en la empresa durante meses, lo que sugería que se dirigía a la salida después de haber entrado en el puesto. Dijo que no estaba seguro de cómo iba a pasar su tiempo, pero que había comprado un barco.

Brett Harrison, que dirigía FTX.US, se marchó poco después, también sin decir inmediatamente hacia dónde se dirigía.

El jueves por la noche, con sus seguidores disminuyendo, Bankman-Fried parecía resignado a su destino. A pesar de haber tuiteado a primera hora del día sobre las cartas de intención y los pliegos de condiciones, no había conseguido un plan de financiación.

Bankman-Fried canceló una convocatoria de inversores, poniendo una nota corta más para un salvavidas.

“Siendo realistas, necesitaríamos tener al menos 4.000 millones de dólares comprometidos por la mañana si esta vía fuera a funcionar”, escribió. “Y no soy optimista al respecto. Así que, a menos que alguien tenga mil millones listos para firmar en una hora”, hablar con los inversores no tenía sentido, dijo.

¿Y ahora qué?

El viernes, la caída de Bankman-Fried fue completa. Dimitió como consejero delegado de FTX Group tras poner su imperio en quiebra. Con un valor estimado de US$15.600 millones al comienzo de la semana, sus principales activos tienen ahora valor cero, según el Índice de Multimillonarios de Bloomberg. Las organizaciones benéficas que contaban con su dinero parece que se quedarán en la estacada.

La regulación, que el sector de las criptomonedas lleva mucho tiempo tratando de evitar, parece inevitable. Los líderes del Congreso se preguntan cuándo enviar citaciones, según una persona familiarizada con el asunto.

“Mucha gente ha comparado esto con Lehman. Yo lo compararía con Enron”, dijo el viernes el ex secretario del Tesoro Lawrence Summers en una entrevista con Bloomberg TV. “Los más listos de la sala. No sólo un error financiero, sino -seguro que por los informes- un tufillo a fraude”.

John J. Ray III, designado para sustituir a Bankman-Fried como consejero delegado, es un experto en reestructuraciones y cambios de rumbo que anteriormente desempeñó cargos de responsabilidad en quiebras, incluida la de Enron.

Mientras tanto, alrededor de un millón de clientes seguirán en el limbo, preguntándose cuándo, si es que alguna vez, recuperarán su dinero del niño genio de pelo rizado en el que confiaron para que les guiara hacia una nueva frontera de las finanzas. El hecho de que los inversores y los empleados hayan sido igualmente engañados no les servirá de consuelo.

A pesar de todo lo sucedido, algunos verdaderos creyentes siguen apostando por Bankman-Fried.

En Polymarket, una plataforma de criptomonedas para apostar sobre los resultados de los eventos, los usuarios están apostando sobre la pregunta “¿Será SBF acusado federalmente a finales de año?” Las probabilidades son de un 80% de que evitará la acusación.

Parece que hay menos optimismo en las oficinas de Miami de la bolsa estadounidense de Bankman-Fried. El jueves, alguien había retirado el cartel de letras pequeñas de la puerta de la oficina de FTX.US.

- Con la colaboración de Katie Roof, Giles Turner, Ben Bartenstein, Felipe Marques, Hema Parmar, Hannah Miller, Anna Irrera y Gillian Tan.

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