Exclusiva: Discrepancia en reservas de Lemon socava apuesta por autorregulación cripto

Discordancias en el saldo de bitcoin en su prueba de reservas ponen en tela de juicio la efectividad de los reportes voluntarios. Tras las preguntas de Bloomberg Línea, la empresa corrigió las anomalías

Discrepancia en reservas de Lemon socava apuesta por autorregulación cripto
11 de mayo, 2023 | 05:12 PM

Buenos Aires — Casi desde que Lemon Cash lanzó en noviembre una herramienta para calmar a sus usuarios y transparentar sus reservas en criptomonedas, los balances que la fintech compartía no correspondían a los que esa cartera digital exhibía en la blockchain.

Las discrepancias en las prueba de reservas voluntarias de Lemon Cash, uno de los exchanges cripto más populares de la Argentina, fueron aumentando en los meses siguientes, cuando aparentes retiros de esa cartera digital, no reflejaban una caída equivalente en su saldo. Un reporte de la firma de investigación De-Classify Crypto Risk Monitoring, al que tuvo acceso Bloomberg Línea en exclusiva, cuantificó la disparidad en aproximadamente 44 bitcoins, lo que equivaldría hoy a aproximadamente US$1,18 millones.

Lemon explicó a Bloomberg Línea que el diferencial se debió a una falla técnica y que corrigió el problema este 11 de mayo. Pero la existencia de una discrepancia por tantos meses, en la única plataforma que había ofrecido transparentar sus reservas virtualmente en tiempo real –cada 10 minutos–, hace reflotar algunas de las preocupaciones que han perseguido a la industria cripto desde su formación.

Mariano Lebedinsky Rubistein, cofundador de De-Classify, argumenta que las autoridades financieras argentinas no deberían dejar a los usuarios de las criptomonedas vulnerables a la buena voluntad y capacidad o incapacidad de los exchanges de autoregular sus riesgos.

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El mercado debe sincerarse, las autoridades deben proteger al usuario antes que pase a mayores y, para tener un sistema sano, los exchanges deben hacer públicas sus wallets y permitir que se auditen por profesionales o plataformas que las sigan en tiempo real”, afirmó.

¿Qué dijo al respecto Lemon Cash?

Lemon incorporó la función de prueba de reservas el 23 de noviembre de 2022, con el fin de tranquilizar a usuarios preocupados por el futuro del exchange tras el colapso de FTX. El exchange argentino declaró en Twitter: “Ahora encontrás dentro de la app una Prueba de Reservas en vivo … podés ver los fondos que Lemon tiene en custodia de sus usuarios y verificarlos en la blockchain en tiempo real”. Y agregó: “Esta información se actualizará automáticamente cada aproximadamente diez minutos”.

Con la misma intención, cada semana Lemon publica un reporte llamado “Prueba de Solvencia, Reservas y Pasivos”. Ni el reporte escrito, ni la herramienta en la app son requeridos por el Banco Central (BCRA), la CNV ni ningún otro regulador argentino. De hecho, son pocos los competidores de Lemon que han optado también por compartir su propia prueba de reservas de manera periódica. La mayoría, no lo ha hecho.

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En dos correos a Bloomberg Línea, Lemon explicó que, por una falla técnica, la “Bóveda 1″ de su prueba de reservas no reflejaba hasta hoy la existencia de una segunda dirección, o address, donde se encuentran los BTC faltantes. La empresa compartió a este medio esa dirección BTC, a la que ahora ya también muestra en la aplicación en dispositivos Android. La prueba de reservas se actualizará en la app de iOS en los próximos días.

No obstante, esa cartera, nunca estuvo listada entre las 114 wallets que controla Lemon e incluye en su reporte semanal de reservas y solvencia. Tras preguntarles por qué no estuvo incluida en esa tabla, el área de prensa de Lemon argumentó que se debió a un bug, o falla técnica, en su proveedor de custodia institucional, llamado Fireblocks, que hacía que dos direcciones se muestren como una sola.

Foto: Lemon.dfd

Los límites de la autoregulación cripto

Para Lebedinsky, las explicaciones del exchange no deberían ser suficiente para los usuarios y debería estimular el establecimiento de reglas claras para el sector por parte de los reguladores argentinos. “Hasta ayer la cuenta no cerraba, y hoy aparece una dirección nueva, a partir de una consulta periodística. Es raro, y no estaba declarada antes. ¿Cómo hacemos para saber yendo para adelante si las reservas son transparentes?”

El experto dijo que De-Classify no recibe financiamiento de ningún exchange cripto, y que su iniciativa de investigar las reservas de Lemon surgió a partir de una nota de Bloomberg Línea.

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Lebedinsky Rubistein dijo que su firma rastreó los movimientos en las reservas de Lemon utilizando una plataforma de Crystal Blockchain Analytics, a la que describió como “una de las más sofisticadas de monitoreo y seguimiento de criptoactivos y entidades del mundo”.

Además, afirmó que los montos mostrados en bitcoin en las reservas de Lemon comenzaron a discrepar desde el mismo día en el que se lanzó la prueba de reservas. El 20 de noviembre se produjo un retiro de 15 bitcoins, equivalente al cierre de ese día a US$244.348,05, que no redujo el balance de reservas por un monto similar en la app de los cuentahabientes.

Lemon, FTX y prueba de reservas

Tras afirmar el 13 de noviembre de 2022 que su empresa no se vería afectada por el colapso de FTX, Marcelo Cavazzoli, CEO y cofundador de Lemon, afirmó el 22 del mismo mes que había recibido una inversión de Alameda, el fondo de la empresa de Sam Bankman-Fried. El emprendedor norteamericano se enfrenta a acusaciones de fraude, entre otras, en un caso que irá a juicio en octubre de este año.

Cavazzoli también dio a conocer que fondos de Lemon habían quedado atrapados en Alameda, y procedió a despedir al 38% de la plantilla de la fintech cripto.

Ante el nerviosismo de los usuarios argentinos, que usan las tarjetas de Lemon como una cobertura contra las alzas de precios y la depreciación del peso en Argentina, la startup ofreció a sus clientes una prueba de reservas en tiempo real, que los mismos pueden visualizar en la app en cualquier momento.

Al no estar regulado por un marco normativo a nivel nacional, el sector cripto argentino cuenta con compañías que manejan capital similar o superior al de Lemon Cash, y cuyas reservas no son ni controladas por autoridades regulatorias.

Lemon es la única que dice compartir con sus usuarios una prueba de reservas cada 10 minutos. Ripio, un competidor, también publica un Proof of Reserves en su app, pero no aclara en su página oficial la periodicidad de actualización.

Buenbit, otro exchange argentino, publicó en noviembre de 2022, por única vez, una prueba de fondos.