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Vidrio inteligente, un elemento de lujo que ahora es un ahorrador de energía

Para los edificios modernos que cuentan con una gran cantidad de vidrio, la tecnología se puede utilizar para atenuar la luz solar intensa y ampliar el uso de los espacios compartidos

La luz del sol se refleja en las ventanas de un bloque de apartamentos residenciales.
Por Jesse Chase-Lubitz
04 de diciembre, 2022 | 03:53 PM

Bloomberg — La Ley de Reducción de la Inflación de EE. UU. aprobada en agosto contiene incentivos fiscales y de inversión para una serie de tecnologías de energía limpia, incluidos los automóviles eléctricos, los paneles solares y las turbinas eólicas. Pero el documento de 750 páginas también presenta un crédito fiscal del 30% para un jugador menos conocido en el impulso de la eficiencia energética: el vidrio dinámico.

El vidrio dinámico, también conocido como vidrio inteligente, tiene esencialmente el mismo efecto que los lentes de los anteojos de sol “Transition”: se oscurece cuando se expone a la luz solar. Excepto en este caso, el efecto de tintado se crea mediante una carga eléctrica, que se puede activar de forma natural o por control remoto. Para los edificios modernos que cuentan con una gran cantidad de vidrio, la tecnología se puede utilizar para atenuar la luz solar intensa y ampliar el uso de los espacios compartidos. Pero a medida que los altos costos de la energía obligan a hablar sobre la eficiencia, las escuelas, las tiendas, los aeropuertos y otros edificios públicos también buscan el vidrio dinámico como una solución de ahorro de energía a pequeña escala.

“La adición de vidrio dinámico a la [IRA] es un momento decisivo”, dice Jordan Doria, director de marketing global de SageGlass, con sede en Minnesota, uno de los mayores fabricantes de vidrio dinámico del mundo. “Abrió el mercado de nuevas maneras”.

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En el norte de Chicago, la Escuela Sunset Ridge de 70,000 pies cuadrados cuenta con 1,223 paneles solares en el techo, jardines de lluvia, una pared viviente y una biblioteca con vidrio inteligente fabricado por View Inc., con sede en Mississippi. No hay deslumbramiento, cambios repentinos de temperatura ni necesita moverse cada 20 minutos para evitar la luz solar directa. “Nos está permitiendo tener más consistencia en ese espacio educativo”, dice Ivy Sukenik, superintendente asistente y directora de la escuela.

Aaron Otten, director ejecutivo de Elkhorn Valley Bank en Nebraska, también confía en el vidrio inteligente en su edificio de oficinas, cuya construcción se completó el verano pasado. “Me encanta el vidrio”, dice. “Siempre tienes cierto nivel de luz natural y creo que, en general, estás de mejor humor”.

En 2018, la cadena de supermercados alemana Lidl comenzó a instalar vidrio inteligente en 200 de sus tiendas, lo que resultó en lo que William Harwood, director de comunicaciones de Lidl US, dice que fueron “beneficios estéticos observables para nuestros clientes y nuestro equipo”. Harwood dice que la compañía desde entonces ha ahorrado cantidades significativas de energía durante las temperaturas máximas y usa menos aire acondicionado. Lidl también planea instalar vidrio dinámico en sus ubicaciones del Reino Unido y España.

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Cuando el vidrio inteligente se comercializó por primera vez a mediados de la década de 2010, Doria de SageGlass dice que los ahorros de energía no fueron suficientes para vender el producto; las empresas encontraron más éxito lanzando vidrio dinámico como una mejora de “estilo de vida”. En una conferencia en 2014, por ejemplo, el director ejecutivo de View Inc., Rao Malpuri, dijo que el vidrio dinámico podría ahorrar un 20 % en el consumo de energía HVAC, e inmediatamente lo siguió con el beneficio “mucho mayor”: “Si puede crear un espacio con más luz natural, los estudios han demostrado que las personas se recuperan más rápido, los estudiantes pueden aprender en un mejor entorno de aprendizaje [y] los empleados son mucho más productivos”.

Pero otra barrera de adopción, el costo, sigue siendo un desafío. Fabricar e instalar vidrio inteligente sigue siendo demasiado costoso, dice Ulrich Knaack, presidente de estructuras de fachada en la Universidad Técnica de Darmstadt. Los precios varían ampliamente según la ubicación, el diseño, la orientación y el tamaño, pero un estudio de 2018 realizado por Project Drawdown, una organización sin fines de lucro enfocada en soluciones de reducción de carbono, encontró que el vidrio dinámico es al menos tres veces más costoso que el vidrio convencional (aunque los costos de instalación son similar). Si bien el aumento de la producción eventualmente hará que el vidrio inteligente sea más barato, Knaack dice que la paridad de precios no llegará pronto.

Para complicar aún más el argumento de venta de vidrio inteligente, está la dificultad de identificar con precisión los ahorros de energía. Los estudios sugieren que es alrededor del 10 % al 20 %, pero es difícil ser más específicos: muchas instalaciones se encuentran en edificios nuevos y diferentes compañías usan diferentes métodos y materiales para teñir el vidrio, lo que hace que sea difícil identificar un estándar de la industria.

SageGlass y View, por ejemplo, usan vidrio electrocrómico: los revestimientos en el interior del vidrio están llenos de pequeñas baterías que pueden cargarse con corriente eléctrica; cuando se aplica la corriente, ya sea por control remoto o por el calor del sol, las baterías se mueven de una capa a otra y crean un efecto de tinte. Eyrise, sin embargo, utiliza acristalamiento de cristal líquido. En ese método, cuando se aplica una corriente eléctrica baja a los cristales líquidos, se alinean para dejar pasar la luz. Cuando no hay cargo,

La evidencia anecdótica también sugiere ahorros de energía decentes. El Aeropuerto Internacional de Brownsville/South Padre Island en el condado de Cameron, Texas, fue construido con vidrio dinámico fabricado por SageGlass. En julio, el aeropuerto apagó su vidrio inteligente durante una semana y comparó el uso de energía con la misma semana de julio de 2021, y encontró un 27 % menos de uso de energía. “Los empleados necesitaban usar ventiladores personales para mantenerse frescos”, señalaron el aeropuerto y SageGlass en un estudio conjunto.

Eyrise también estima que el ahorro de servicios públicos de su vidrio inteligente es del 10% al 20%, según Filip Roscam, jefe de comunicación de marketing y diseño de experiencia de la compañía. Él dice que Eyrise ha tenido éxito en los países nórdicos y Suiza, donde los edificios están bien aislados “por lo que el riesgo de sobrecalentamiento es muy alto”.

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Project Drawdown, por su parte, estima el ahorro potencial de energía del vidrio dinámico en un 9 %, teniendo en cuenta la refrigeración y la iluminación. Aunque su estudio reconoce que el vidrio inteligente reduce el uso de energía y los gastos operativos, Project Drawdown también concluye que sería difícil justificar el costo de cualquier edificio que no necesite otras mejoras.

Esas “otras actualizaciones” pueden ser clave para el próximo acto de Smart Glass. Los defensores de la tecnología hasta ahora se han apoyado en la estética, pero la crisis energética global y los impactos del cambio climático están moviendo la conversación hacia la eficiencia, especialmente dentro de las empresas. “Estamos viendo el cambio a medida que se habla más sobre el diseño adaptable al clima”, dice Doria en SageGlass. “No escuchábamos esto hace tres años”.

Roscam en Eyrise está de acuerdo. “Los clientes están utilizando nuestros productos para aumentar sus certificaciones ecológicas”, dice. “Puede alimentar un edificio completo de ventanas de vidrio dinámicas con un panel solar”.

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