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Cómo convertir (casi) cualquier bicicleta en eléctrica

Para los pioneros, actualizar una bicicleta vieja era a menudo más barato y fácil que comprar una versión eléctrica ya fabricada

Imagen de ciclistas
Por Ira Boudway
31 de diciembre, 2022 | 07:14 PM

Bloomberg — Hace diez años compré una bicicleta de una marcha en la Ciudad de Nueva York por unos US$300. No recuerdo la marca y la identificación se ha desvanecido.

Cuando me mudé a los suburbios hace unos años, la bicicleta quedó en mi garaje para una hibernación indefinida. Sin embargo, este octubre la saqué con planes de hacerle una renovación absoluta: usando un kit de Swytch Bike, una startup con sede en Londres, convertiría un oxidada bicicleta en una asistida por motor eléctrico.

A lo largo de los años, el uso de bicicletas eléctricas se ha disparado en EE.UU., impulsado por las actividades al aire libre tras la pandemia, mayor conciencia sobre su utilidad como reemplazo de los autos y una mejor cadena de suministros que está reduciendo los costos.

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El precio medio de una bicicleta eléctrica para ir al trabajo ronda ahora los US$2.600, y es posible conseguir una decente por menos de US$1.000. Pero hace una década, las bicicletas eléctricas eran más que nada una curiosidad, y aproximadamente la mitad del mercado estaba formado por kits de conversión, afirma Ed Benjamin, fundador y presidente de la Asociación de Vehículos Eléctricos Ligeros. Para los pioneros, actualizar una bicicleta vieja era a menudo más barato y fácil que comprar una versión eléctrica ya fabricada.

“Antes era un gran problema”, afirma Benjamin. “Eso ya no ocurre desde hace probablemente 10 años, porque las bicicletas completas se han convertido en un valor muy atractivo”.

La generalización de las bicicletas eléctricas ha relegado en gran medida a los kits de conversión a un nicho de mercado, donde atraen sobre todo a los temerarios interesados en construir cuasi motocicletas. Pero Swytch, de cinco años de edad, espera llegar a un mercado mucho más amplio: cualquiera que tenga una bicicleta. Antes de que sus kits se agotaran este otoño boreal, costaban US$500 la versión con batería de 98 vatios-hora y US$800 la de 180 vatios-hora. La empresa presenta los kits de conversión como una forma de unirse al auge de las bicicletas eléctricas con el mínimo trastorno, coste o huella de carbono.

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“Es muy fácil de hacer”, dijo Oliver Montague, cofundador y CEO de Swytch, en una entrevista en octubre. “Y te ahorrará mucho dinero”.

Como estudiante de ingeniería en la Universidad de Oxford en 2012, Montague comenzó un pequeño negocio de construcción y venta de bicicletas eléctricas y kits de conversión en línea. Con el tiempo, se encontró almacenando cientos de piezas diferentes de hardware hechas para funcionar con diferentes modelos y tamaños de bicicletas. “El problema que me llevó a la primera versión del prototipo del kit Swytch fue simplemente tratar de simplificar mi tienda en línea”, dijo. En 2017, Montague cofundó Swytch con su ahora esposa Hayley, de 40 años, y el director de tecnología Dmitro Khroma, de 27 años. La empresa vendió la primera versión de su kit a través de una campaña de crowdfunding a finales de ese año.

A partir de 2022, Swytch ha recaudado unos US$6 millones, principalmente de ángeles inversores. Montague dice que la empresa espera enviar unas 30.000 unidades este año, con unos 70 empleados y unos ingresos de unos US$20 millones.

Después de facilitar a Swytch algunos datos básicos sobre mi bicicleta (tamaño de la rueda, tipo de horquilla, etc.), la empresa me envió una caja con una rueda motorizada, una batería y otros accesorios diversos, junto con instrucciones para montarlo todo en mi bicicleta. Swytch me envió tanto la batería más pequeña, que pesa menos de medio kilo y tiene aproximadamente el tamaño de un smartphone grande, como la versión más grande, que pesa medio kilo más y tiene un tamaño similar al de una tableta.

La bicicleta tras la conversióndfd

A Montague le gusta decir que cualquiera que sepa cambiar un neumático de bicicleta está cualificado para utilizar un kit Swytch, y su regla resultó ser correcta: no tengo mucha práctica cambiando neumáticos y no pude completar la conversión en solitario. Al intentar cambiar la rueda delantera de mi bicicleta por la motorizada de Swytch, pinché la cámara de aire y tuve que ir a una tienda de bicicletas.

Pero aparte de esa pequeña ayuda, me las arreglé para instalar el kit yo solo. Atornillé la rueda delantera de Swytch, que tiene un motor de 250 vatios en el buje; monté el soporte de la batería en el manillar con una llave hexagonal; fijé el sensor de pedaleo adhesivo al cuadro de la bicicleta; até con cremallera el disco magnético correspondiente a una biela; monté el controlador en el manillar; fijé todos los cables al soporte de la batería y los até con cremallera a lo largo del cuadro de la bicicleta.

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A continuación, Montague y Khroma hicieron una videollamada para revisar mi trabajo, algo que el cliente típico puede hacer con un agente del servicio de atención al cliente de Swytch. El enfoque general es discreto: Montague me sugirió que volviera a atar parte del cable a lo largo del cuadro para que no se enganchara en las perneras de mi pantalón, y elogió mi chapuza de arreglar el mal ajustado controlador de la pantalla para que quedara suelto encima de mi manillar. “Parece que has hecho un buen trabajo”, dijo. “Creo que la forma en que lo has hecho es la forma en que yo lo habría hecho”.

El montaje me llevó aproximadamente una hora y, aunque no es especialmente bonito, es sencillo. Entre las bridas y las piezas de plástico, también parece temporal - algo que Montague describe como una característica y no un error. Todo en el kit Swytch se quita y se pone fácilmente, y nada impide que la bicicleta se conduzca sin la energía del motor.

“Con las bicicletas eléctricas completas, si te quedas sin batería, nunca vas a poder usarla”, explica Montague. “Con una bicicleta Swytch, si le quitas la batería, sigue siendo una bicicleta. Pesa lo mismo, se conduce igual y se maneja igual”.

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Con el kit instalado, montar en bici es muy parecido a lo que hacía antes, pero un poco más fácil y un poco más rápido. La asistencia del motor puede ajustarse en cinco niveles y sólo funciona mientras pedaleas. También se desconecta cuando la bicicleta alcanza los 24 km/h, un límite que puede fijarse en 32 km/h en las bicicletas de EE.UU.. Como experiencia de conducción, fue mejor que mi bicicleta sin motor, pero no tan buena como las bicicletas eléctricas que he probado de Cowboy o Specialized.

En gran parte, la propuesta de valor del kit Swytch depende de la bicicleta que se convierta. Si ya tienes una bicicleta bien hecha, Swytch probablemente le puede dar un motor eléctrico por menos de lo que podrías gastar en una e-bike de alta calidad. Si, como la mía, tu primera bicicleta no es muy buena, el kit la convertirá en una e-bike mediocre, y puede que te convenga más una de las muchas e-bikes que hay en el mercado.

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Sin embargo, según Khroma, director de tecnología de Swytch, este enfoque también tiene ventajas para el medio ambiente. “Si compras una bicicleta eléctrica nueva porque crees que es algo bueno para el medio ambiente, al principio estás compensando gran parte de ese beneficio fabricando una bicicleta nueva desde cero”, dice, “con mucho aluminio, mucho metal, muchas cosas que no deberías haber tenido que comprar”.

Hay algo de verdad en eso: En su informe de sostenibilidad de 2021, el fabricante de bicicletas Trek calculó que la fabricación de uno de sus modelos emite de media el equivalente a 175 kilogramos de CO2, aproximadamente igual a las emisiones de un solo depósito de gasolina de un Ford Explorer. Pero aunque evitar la fabricación del chasis de una bicicleta ofrece una reducción marginal de la huella de carbono, más de la mitad de las emisiones estimadas de las e-bikes proceden de la producción y funcionamiento de sus baterías. Y cualquier bicicleta eléctrica, transformada o no, es mucho más eficiente que un coche.

Para los curiosos de las bicicletas eléctricas, especialmente aquellos a los que les gusta trastear, lo que ofrece el kit Swytch es una alternativa de bajo coste y bajo compromiso. Se trata de una propuesta que ha demostrado ser especialmente popular en Estados Unidos, que está eclipsando rápidamente al Reino Unido como principal mercado de la empresa, según Montague. Lo atribuye a la cultura del “hágalo usted mismo”: “Es un proyecto bastante divertido”.

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