Petrobras: plan para ampliar refinación puede tropezar con costes y cambios de mercado

La petrolera estatal brasileña anunció nuevas inversiones destinadas a aumentar la capacidad de producción de combustible del país, pero los expertos señalan obstáculos

Vista aérea de Reduc, una refinería en Duque de Caxias, estado de Rio de Janeiro: la estatal quiere ampliar inversiones en el sector (Foto: Dado Galdieri/Bloomberg)
07 de julio, 2023 | 03:13 AM

Bloomberg Línea — La actual administración de Petrobras (PETR3, PETR4) ha dejado en claro que una de sus prioridades será aumentar la capacidad de producción de combustibles en el país. Pero, según los expertos, la empresa estatal debe enfrentar importantes retos – desde los costos de capital hasta el retorno de la inversión – para ejecutar el plan.

La empresa anunció a fines de la semana pasada la continuidad del proyecto de implantación del Tren 2 (sistema de equipos de refinación) de la Refinería Abreu e Lima (RNEST), en Pernambuco, cuyas obras fueron interrumpidas en 2015.

“La decisión se basa en una cuidadosa reevaluación del proyecto RNEST, que, teniendo en cuenta las premisas del Plan Estratégico 2023-2027, tuvo su atractivo económico confirmado”, dijo la estatal en un comunicado.

Según la empresa, el inicio de las operaciones del Tren 2 de RNEST está previsto para 2027 y, con la implantación, Petrobras “contribuirá a la ampliación de la capacidad nacional de refinación, posibilitando el aumento de la producción de derivados”.

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La desinversión en el segmento downstream (refinación y transporte) fue ampliamente defendida en el gobierno de Jair Bolsonaro, con el ex ministro de Hacienda Paulo Guedes como mentor de la decisión.

El plan preveía la venta de ocho refinerías, pero las negociaciones prosperaron en los siguientes casos: (1) Isaac Sabba (Reman), en el estado de Amazonas, comprada por el grupo Atem; (2) Landulpho Alves, en el estado de Bahía, comprada por el fondo árabe Mubadala; y (3) de la refinería Lubrificantes e Derivados do Nordeste (Mucuripe/Lubnor), cuya venta al grupo Grepar acaba de ser aprobada por el Consejo Administrativo de Defensa Económica de Brasil (Cade) – pero que sigue esperando otras conclusiones pendientes.

La estatal también concluyó la venta de la Unidad de Industrialización de Esquisto (SIX), ubicada en São Mateus do Sul, estado de Paraná, a Forbes & Manhattan Resources.

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Ahora, la bandera levantada por el gobierno de Luiz Inácio Lula da Silva y la gestión de Jean Paul Prates en la empresa es devolver el “protagonismo” a Petrobras en refinación.

Según el vicepresidente senior y responsable para América Latina de la consultora Rystad Energy, Schreiner Parker, en los últimos diez años las grandes petroleras mundiales han abandonado el downstream, con un mayor enfoque en la exploración y producción de petróleo y gas (upstream).

Según el experto, las inversiones iniciales en refinerías son muy elevadas, en un negocio con menores márgenes que en el upstream. “Es difícil ganar dinero con refinación”, afirmó.

Por otro lado, las petroleras estatales pueden invertir en refino por decisión política. “La estrategia de aumentar la capacidad de refinación para tener seguridad de suministro no es algo exclusivo de Brasil o del gobierno de Lula; eso ocurre en otros países, como México, por ejemplo”, dijo Parker.

Con el proyecto en el llamado Margen Ecuatorial actualmente suspendido por falta de licencia del Instituto Brasileño de Medio Ambiente y Recursos Naturales Renovables (Ibama), Petrobras puede tomar la decisión de reasignar parte de los US$3.000 millones previstos para exploración en la región amazónica para el segmento de refinación, dijo el experto.

Parker aclaró, sin embargo, que las cifras que involucran la reforma de refinerías y proyectos totalmente nuevos son bastante diferentes. “Si el gobierno y Petrobras toman la decisión de construir nuevas refinerías en lugar de reformar las existentes, el proyecto tiene que ser extremadamente cauteloso, pues los costes son muy elevados y pueden aumentar con el tiempo”, señaló.

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Lección aprendida y no repetida

RNEST, por ejemplo, fue un proyecto elaborado en 2005. Tras sucesivas revisiones, el presupuesto se disparó a casi US$20.000 millones a mediados de 2014, frente a los US$2.000 millones. El proyecto de refinería estuvo marcado por retrasos, revisiones e incertidumbres. Y también fue objeto de investigaciones de corrupción de la Operación Lava-Jato, que tras denuncias de sobrefacturación de contratos.

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La entonces presidenta de Petrobras Maria das Graças Foster, profesional de carrera en la empresa estatal, calificó el proyecto de la refinería Abreu e Lima como “una lección para aprender y no repetir jamás”.

El Complejo Petroquímico de Rio de Janeiro (Comperj), ahora llamado Gaslub Hub, también se vio envuelto en escándalos de corrupción. Inicialmente se presupuestó en unos US$6.000 millones, pero a mediados de 2015 se hablaba de más de US$30.000 millones para completar el proyecto.

El socio director de A&M (antes Alvarez & Marsal) Infra, Filipe Bonaldo, dijo que actualmente la inversión en una nueva refinería no cuesta menos de 3.000 millones de reales (US$610 millones) – en proyectos pequeños – sin contar el tiempo necesario para la construcción e inicio de la operación.

“No veo grandes proyectos para nuevas refinerías en Brasil, la inversión es muy alta. Tampoco creo que otras empresas puedan entrar en este mercado”, dijo el experto.

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Además, desde la perspectiva del inversor extranjero, éste ya no es un mercado tan atractivo, destacó Bonaldo. “Hace tres años, éramos buscados por varios inversores internacionales, que evaluaban instalar refinerías menores en Brasil”.

“Ahora, con la decisión del gobierno de estimular el protagonismo de Petrobras en la refinación, al mismo tiempo que la empresa desconecta el precio de los combustibles con el mercado internacional, el ambiente ya no es atractivo”.

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Dependencia externa

Según datos de la Agencia Nacional de Petróleo, Gas Natural y Biocombustibles de Brasil (ANP), la dependencia externa del país en 2022 equivalía al 11,9% del consumo total de gasolina y al 27,8% del consumo de gasoil.

Parker dijo que eliminar el 100% de la dependencia de los combustibles importados es considerado improbable por el sector y señaló que incluso los grandes mercados como los EE.UU. importan una parte significativa del consumo interno.

En el caso de Brasil, incluso con la reanudación de las inversiones de Petrobras en refinación, el experto dijo que cree que reducir la dependencia exterior llevará años. “No es posible tener el 100% del abastecimiento localmente, siempre habrá algún nivel de importaciones”.

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El experto también dijo que las refinerías están diseñadas para producir combustibles con determinados tipos de petróleo. En Brasil, muchas de ellas se construyeron en los años 70, cuando el país necesitaba importar la mayor parte del petróleo que consumía.

En este contexto, serían necesarias inversiones para reconfigurar las refinerías para producir combustibles con petróleo del presal, por ejemplo, de donde procede actualmente la mayor parte de la producción de Petrobras.

“El petróleo brasileño es competitivo en las refinerías, pero la producción de combustible depende de cada unidad, que funciona con un tipo de petróleo. En general, será necesario hacer ajustes para aumentar la capacidad de producción en el país”, explicó Parker.

El actual plan estratégico de Petrobras, de 2023 a 2027, prevé inversiones totales del orden de US$78.000 millones. De esta cantidad, el 10% debe destinarse a la refinación.

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Cambio estructural

Bonaldo dijo que ve nuevas oportunidades en el mercado brasileño de refino con la transición energética. En abril, Acelen, del fondo Mubadala, anunció una inversión de 12.000 millones de reales (US$2.445 millones) para producir el llamado gasóleo verde (elaborado a partir del procesamiento de aceites vegetales) en el estado de Bahía.

“Cuando miramos a la refinación, no veo empresas que vengan a producir lo mismo que Petrobras. Veo a los inversores buscando oportunidades desde diferentes ángulos”, dijo el experto.

Él cree que, aunque la transición energética sea una realidad, habrá coexistencia de fuentes renovables con combustibles fósiles. “Deberíamos tener una disminución del predominio del petróleo para los vehículos de combustión, pero el mercado del petróleo y el gas no tiene fecha de caducidad”.

Aunque los analistas del mercado prevén una transición energética más lenta tras la guerra de Ucrania, que puso de relieve la dependencia mundial del petróleo, la tendencia es que los combustibles fósiles pierdan protagonismo en los próximos años. Esto incluye menos capital disponible para proyectos de petróleo y gas.

En este escenario, ya sea a través de inversiones en reconfiguración de refinerías existentes o en la construcción de nuevas plantas, el movimiento de Petrobras contrasta con el discurso de la nueva dirección de la empresa de apostar por la transición energética.

Para Parker, la decisión de invertir en refinación debe ser extremadamente calculada, teniendo en cuenta el retorno en el contexto actual del sector a nivel mundial. “Vemos que el mercado de vehículos está cambiando radicalmente. En China, el Gobierno subvenciona los coches eléctricos, como hace en otros países. A medio y largo plazo, los productos petrolíferos serán menos relevantes”, afirmó.

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