Litio: SQM y Codelco llegan a acuerdo de minería en Chile

Un acuerdo entre SQM y Codelco permitiría a las autoridades centrarse en abrir nuevas áreas de producción a medida que la demanda crece durante la transición energética

A lithium mine in the Atacama Desert in Salar de Atacama, Chile.
Por James Attwood
27 de diciembre, 2023 | 08:14 PM

Bloomberg — SQM, el segundo mayor productor de litio del mundo, llegó a un acuerdo marco para entregar una participación mayoritaria en sus preciados activos de salmuera chilenos a la estatal Codelco a cambio de extender sus operaciones por tres décadas más.

Si se ratifica, el acuerdo permitirá que la nueva asociación público-privada continúe produciendo e invirtiendo en una de las fuentes de litio más abundantes del mundo. También es un primer paso fundamental en el modelo del Gobierno chileno para abrir nuevas áreas para producir el componente clave de las baterías de vehículos eléctricos en la transición energética.

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Luego de varios meses de conversaciones, los dos equipos negociadores liderados por el gerente general de SQM, Ricardo Ramos, y el presidente del directorio de Codelco, Máximo Pacheco, alcanzaron el acuerdo inicial para el desarrollo de las operaciones en el salar de Atacama para el período 2025-2060, según comunicados difundidos por las empresas este miércoles.

Contratos hasta 2060

La nueva sociedad operativa, en la que Codelco tendrá una participación mayoritaria, se materializará a partir del 1 de enero de 2025, “en la medida que se cumplan ciertas condiciones”, según los comunicados. Asumirá los actuales contratos de SQM hasta su fecha original de vencimiento de diciembre de 2030, “para luego transitar a una operación regida por los nuevos contratos” hasta 2060.

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Desde el inicio, Codelco tendrá una participación temprana en las utilidades de la sociedad común y, a partir de 2031, esta aumentará a un 50,01% de la producción.

Si bien el acuerdo favorece a la empresa estatal, los inversionistas de SQM aún podrían encontrar cierto alivio en el acuerdo, dado que los actuales contratos del operador privado vencen en 2030. Los ADR de la empresa han caído más de un 20% este año.

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Un acuerdo finalizado también daría al Gobierno del presidente Gabriel Boric una necesaria victoria en su nuevo modelo público-privado para el desarrollo del litio.

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Chile tiene las reservas de litio más grandes del mundo, pero ha estado perdiendo participación de mercado debido a que la producción sigue restringida a dos operaciones en un solo salar. Un acuerdo entre SQM y Codelco permitirá a las autoridades ofrecer asociaciones público-privadas similares en otros salares.

El presidente Boric dio a conocer en abril un nuevo modelo para desarrollar la industria del litio, y dijo que el Estado adquirirá una participación mayoritaria en futuras asociaciones público-privadas en depósitos de salmuera considerados estratégicamente importantes. Su Administración dejó al gigante estatal del cobre Codelco a cargo de negociar los términos caso por caso, incluso con los dos productores actuales, SQM y Albemarle Corp. Albemarle tiene contratos que se extienden hasta 2043.

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