El naufragio crediticio de China expone al mundo sus fallos de gobernanza

Los gestores de fondos internacionales afirman que las deficientes prácticas de gobernanza y divulgación de información los alejan de los prestatarios del continente a largo plazo

China
Por Wei Zhou - Pearl Liu
09 de septiembre, 2023 | 12:04 PM

Bloomberg — En opinión de Dhiraj Bajaj, los súbitos cambios de rumbo no se asemejan a nada que haya presenciado en sus veinte años de carrera como inversionista.

En primer lugar, Dalian Wanda Group Co. indicó a los titulares de bonos, entre ellos Bajaj, que todo marchaba bien. Que los US$400 millones que les adeudaba se pagarían íntegramente. Unos días después, se informó a algunos de sus acreedores de que, en realidad, a la empresa le faltaban US$200 millones, lo que desencadenó una desenfrenada liquidación de la deuda.

Y entonces, con igual celeridad, se comunicó a los prestamistas que sí había suficiente liquidez, lo que provocó una nueva alza de los bonos.

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En última instancia, Wanda pagaría la deuda de julio. No obstante, Bajaj, responsable de la división de renta fija de Asia de Lombard Odier (Singapur) Ltd., afirma que este suceso y otros parecidos le han llevado a mostrarse muy receloso a la hora de invertir en China a futuro.

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Esto se está convirtiendo en un estribillo cada vez más común en la comunidad financiera. Mientras decenas de empresas inmobiliarias agobiadas por la deuda, entre ellas el gigante del sector Country Garden Holdings Co., luchan por evitar el impago, los gestores de fondos internacionales afirman que son las deficientes prácticas de gobernanza y divulgación de información, que muchos sostienen que están empeorando, las que les alejan de los prestatarios del continente a largo plazo. Los expertos advierten de que esto podría reducir el acceso a la financiación y aumentar los costes de los préstamos en los próximos años, lo que frenaría aún más la economía china, ya de por sí tambaleante.

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“Hay un claro deterioro en términos de estándares, y esto ya no será tolerado por la comunidad inversora mundial”, dijo Bajaj. “Cada vez somos menos tolerantes con muchas empresas chinas de alto rendimiento debido a la falta de normas de divulgación y de comunicación directa y sin rodeos”.

Los representantes de Wanda y Country Garden no respondieron a múltiples solicitudes de comentarios.

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Por supuesto, para empezar, China no fue exactamente un ejemplo brillante de buen gobierno corporativo. Varias empresas llevan años plagadas de deudas ocultas y errores contables .

Pero con los bonos en dólares del país con calificación basura con un rendimiento promedio de más del 9% anual entre 2012 y 2020, frente a menos del 7% de la deuda estadounidense comparable, los administradores de dinero estaban, en general, más que bien mirando para otro lado.

Esos logros son ahora un recuerdo lejano. Los bonos basura extraterritoriales de China, la mayoría de los cuales fueron emitidos por constructores, han perdido más de US$127.000 millones en valor desde que alcanzaron su punto máximo hace apenas dos años y medio, más o menos cuando Pekín introducía las llamadas tres líneas rojas para frenar el endeudamiento de los desarrolladores.

Las políticas estaban destinadas a ayudar a frenar años de expansión excesiva impulsada por la deuda por parte de los constructores y especulación inmobiliaria por parte de los compradores de viviendas. Pero terminaron llevando a un número récord de empresas a la cesación de pagos a medida que aumentaron los costos de refinanciamiento, lo que condujo a una serie de reestructuraciones.

Numerosos administradores de dinero globales dijeron que, si bien eran conscientes de que un gobierno corporativo débil era un factor de riesgo al invertir en China, los estándares, especialmente los relacionados con la comunicación constante con los acreedores, han ido empeorando en medio de las crecientes dificultades.

Country Garden, después de incumplir la fecha de vencimiento inicial para realizar pagos de intereses sobre bonos de US$2 el mes pasado, mantuvo a los inversores en la ignorancia durante semanas sobre si tenía intención de pagar las obligaciones antes de que expiraran sus períodos de gracia (finalmente pagó los intereses el martes). ) Lo que enfureció aún más a los acreedores fue el hecho de que la empresa nunca aclaró cuándo terminaron realmente los períodos de gracia.

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El mes pasado, el desarrollador China Aoyuan Group Ltd. hizo una presentación regulatoria en la que anunció que tres cuartas partes de los tenedores de bonos existentes apoyaban su acuerdo de reestructuración. El lenguaje llevó a algunos a creer que la compañía había superado un umbral clave para que se aprobara el acuerdo. Pero el respaldo sólo se aplicó a los tenedores de un título en particular, lo que generó quejas de que el promotor no estaba proporcionando una imagen clara del apoyo de los inversores al plan.

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El año pasado, la firma inmobiliaria respaldada por el estado Greenland Holdings Corp. sacudió el mercado con una solicitud sorpresa para retrasar el pago de uno de sus bonos en dólares durante un año, sólo para luego pagar pagarés separados que vencían unos meses más tarde.

Y en 2021, Fantasia Holdings Group Co. sorprendió a los inversores al incumplir con el pago de un bono en dólares pocas semanas después de asegurar a los acreedores que no tenía problemas de liquidez y días después de pagar un pagaré colocado de forma privada.

Un inversionista que pidió no ser identificado hablando de un asunto privado se acercó al fundador de Fantasia, Zeng Jie, a través de la aplicación de mensajería WeChat después de que la compañía incumplió la deuda y le preguntó sobre el impago. Zeng respondió con un GIF de un gato en una caja de arena con las palabras chinas “Estoy haciendo popó” encima.

Los representantes de China Aoyuan, Groenlandia y Fantasia no respondieron a las solicitudes de comentarios. Bloomberg también pidió a los representantes de Fantasia un comentario de Zeng, pero no se les proporcionó ninguno. No se proporcionaron datos de contacto de Zeng ni están disponibles públicamente.

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“Aprovechar los mercados crediticios nunca es un acuerdo aislado. Incluso después de que surjan situaciones de crisis o se produzcan incumplimientos, una empresa no debería simplemente hundirse”, dijo Lawrence Lu, director senior de calificaciones corporativas de S&P Global Ratings. “Es hora de que los emisores chinos cambien de mentalidad si finalmente quieren volver al mercado de capitales”.

Gobernanza ‘débil’

S&P evalúa a las corporaciones según la calidad de su gestión y gobierno como parte de sus evaluaciones crediticias. La empresa calificadora sopesa los factores de gobernanza, incluida la cultura de gestión, las infracciones regulatorias o legales, la coherencia de la comunicación y la calidad de los informes financieros. A las empresas se les asignan calificaciones generales de fuerte, satisfactoria, regular o débil.

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La mayoría de los prestatarios de grado especulativo del continente son calificados como “débiles”, dijo Lu, en medio de un notable deterioro en el desempeño en los últimos años que coincidió con la crisis de liquidez del sector inmobiliario.

“La comunicación con las diferentes partes interesadas debería ser más frecuente y transparente y los emisores deberían dar un trato equitativo a todos los inversores”, dijo Lu. “Hay mucho por hacer en comparación con los estándares globales”.

Es más fácil decirlo que hacerlo, según un ex profesional de relaciones con inversionistas de un desarrollador en mora.

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Las posiciones de efectivo de las empresas a menudo cambian cuando intentan completar proyectos, y el dinero reservado para pagos de intereses a veces se utiliza para financiar operaciones en medio de tensiones de liquidez, dijo la persona, que pidió no ser identificada porque no quería poner en riesgo sus perspectivas profesionales futuras. Algunos desarrolladores prefieren mantener un perfil bajo antes que asumir compromisos con los acreedores que no pueden cumplir, añadió la persona.

“No podemos invertir”

Nana Li, directora de Sostenibilidad y Administración para Asia-Pacífico de Impax Asset Management Group Plc y ex directora de investigación de China en la Asociación Asiática de Gobernanza Corporativa, dice que los compradores de bonos globales ya están reevaluando las asignaciones de crédito a China.

“Los administradores de dinero extranjeros todavía están dispuestos a invertir en China, pero la cantidad que invertimos varía”, dijo Li. “Nos enfrentamos a un mercado lleno de incertidumbre y, combinado con la falta de transparencia, es más difícil hacer pronósticos. Sin previsiones no podemos invertir”.

Esto podría tener importantes repercusiones para las empresas que buscan financiación, según Tommy Wu, economista senior de Commerzbank AG.

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“Todas las empresas tendrían que recurrir a la financiación interna, lo que presionaría aún más a los bancos y autoridades locales, que ya están ocupados solucionando los crecientes problemas de deuda”, afirmó Wu. “También aumentará los costos de financiación de las empresas chinas y erosionará su rentabilidad, lo que disminuirá su voluntad de expandir sus negocios o incluso provocará despidos, todo lo cual pesaría aún más sobre la economía china”.

La segunda economía más grande del mundo apenas necesita desafíos adicionales. Una encuesta privada del sector de servicios de China mostró que la actividad se expandió al ritmo más lento de este año en agosto, a medida que las perspectivas se oscurecieron y la agitación inmobiliaria impidió que la gente gastara.

Pekín está tratando de revivir la confianza después de que los últimos datos mostraran que las ventas de viviendas cayeron por tercer mes consecutivo, lo que se sumó a la presión deflacionaria. A finales de la semana pasada, China tomó medidas para permitir que sus ciudades más grandes redujeran los pagos a los compradores de viviendas y también alentó a los prestamistas a reducir las tasas de las hipotecas existentes.

Las apuestas especulativas de que las autoridades podrían ampliar aún más el apoyo hicieron que algunos desarrolladores en problemas aumentaran el miércoles al máximo registrado.

Bajaj, de Lombard Odier, dice que corresponde a los reguladores chinos intensificar los esfuerzos para garantizar mejores estándares de gobierno corporativo elevados.

Esto incluye la Comisión de Valores y Futuros de Hong Kong (SFC, por sus siglas en inglés), así como el Banco Popular de China, la Comisión Nacional de Desarrollo (NDRC, por sus siglas en inglés) y Reforma y la Comisión Reguladora de Valores de China CSRC, por sus siglas en inglés).

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Un representante de la SFC dijo que incidentes como la divulgación selectiva por parte de empresas de información que mueve el mercado podrían estar comprendidos en sus disposiciones sobre abuso de mercado y el organismo regulador los tomaría “muy en serio”.

El Banco Popular de China, la NDRC y la CSRC no respondieron a las solicitudes de comentarios.

“Los reguladores en China deben hacer algo”, dijo Bajaj. “Si no, me temo que la base mundial de inversores en bonos de empresas chinas se reducirá”.

Sería otro golpe a una economía que ya tiene dificultades para atraer inversores extranjeros. Apenas la semana pasada, la Secretaria de Comercio de Estados Unidos, Gina Raimondo, dijo que las empresas estadounidenses consideran que China es cada vez más “no inviable“, incluso cuando Pekín ha prometido en los últimos meses tratar mejor a los inversores internacionales.

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Para Willem Glorie, gestor de cartera de LGT Capital Partners que poseía bonos de Wanda, se necesitará más que una ofensiva de encanto para recuperar su confianza.

Dice que no fueron los mensajes contradictorios ni las fuertes oscilaciones de precios lo que le pareció más preocupante sobre el incidente de julio. Lo más frustrante para él fue que a algunos inversores se les informó de los planes de la empresa antes que a otros.

“No se difunde de forma abierta a todos los inversores al mismo tiempo”, afirmó Glorie. “Les mencionaban a algunos inversionistas una cosa y al día siguiente, si había algo nuevo, les mencionaban otra cosa. No puede ser que los inversores tengan que charlar con las empresas todos los días para saber cuál es la última emisión”.

Con la asistencia de Lulu Yilun Chen, Emma Dong, April Ma, Alice Huang y Dorothy Ma.

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